1/71990年代後半にNASAの木星探査機「ガリレオ」が撮影した写真をもとに新たに処理したこのカラー画像では、氷でできた木星の衛星エウロパの謎めいた魅惑的な表面が大きく迫ってくる。 PHOTOGRAPH BY NASA/JPL-CALTECH/SETI INSTITUTE2/7ここからの3枚は、すべて1998年9月26日に撮影された。この写真は、「カオス・トランジション」と呼ばれる領域をとらえたもの。写真に見えるさまざまなブロックや形状は、木星の潮汐力に押されたり引かれたりしてできたと見られている。 PHOTOGRAPH BY NASA/JPL-CALTECH/SETI INSTITUTE3/7このシリーズの最後を飾る写真には、さらにカオスな地形が写っている。「アゲノル線紋近くのカオス地形」と呼ばれるこの領域では、地面のブロックが時とともに移動し、変化していることが見てとれる。 PHOTOGRAPH BY NASA/JPL-CALTECH/SETI INSTITUTE4/7木星に立ったら、エウロパはこんなふうに見えるだろう。この絶景ポイントは、エウロパの傷や裂け目を眺めるのにうってつけだ。黒っぽい静脈のようなところには、氷ではない物質、おもに塩が集まっている。 PHOTOGRAPH BY NASA/JPL/UNIVERSITY OF ARIZONA5/7この領域は「クリスクロッシング・バンド(交差する帯)」と呼ばれている(名づけに関して、NASAは常に創造的というわけではないのだ)。この名前がなぜ付けられたかは、見ればわかるだろう。塩でできた静脈がたがいに交差し、帯のようになっている。この地形は、表面がいったん裂け、また元に戻ったときにできた可能性がある。 PHOTOGRAPH BY NASA/JPL-CALTECH/SETI INSTITUTE6/7スケール感を多少なりとも味わってもらうために、エウロパの高解像度画像を紹介しておこう。渓谷の深さがわかるほか、木星に引っぱられているときにゆっくり裂け、その傷がまたつながった場所を見てとれる。 PHOTOGRAPH BY NASA/JPL7/7探査機「ニュー・ホライズンズ」は冥王星へ向かう途中、木星の近くを通過。巨大な惑星の向こうからのぼるエウロパの、見事な写真を撮影した。 PHOTOGRAPH BY NASA/JOHNS HOPKINS UNIVERSITY APPLIED PHYSICS LABORATORY/SOUTHWEST RESEARCH INSTITUTE

太陽系で生命を探すなら、“氷の衛星”から始めるといいかもしれない。生命を宿している可能性が特に高そうな衛星が、木星のガリレオ衛星のひとつであるエウロパだ。

「大量の水が存在する木星の衛星「エウロパ」の奇妙な模様の秘密:今週の宇宙ギャラリー」の写真・リンク付きの記事はこちら

エウロパの厚い氷の外殻の下には広大な内部海が隠されており、地球の水をすべて合わせた量より多くの水が存在しているとみられている。その海水は、塩水でもある。

それがわかっているのは、米航空宇宙局(NASA)が探査機「ガリレオ」を木星へ送った1990年代に、探査機に搭載されていた磁気計が、エウロパに導電性の何かがあることを発見したからだ。優れた導電体といえば何か? 答えは塩だろう。

エウロパのユニークなところは、ほかにもある。表面が「カオス地形」と呼ばれる構造で覆われているのだ。この奇妙なパターンはさまざまなプロセスから生まれたと考えられているが、主な原因のひとつが「潮汐加熱」と呼ばれる作用である。

これはすべての惑星と衛星との間で作用しているが(地球に潮の満ち干があるのは衛星である月のおかげだ)、木星はとてつもなく大きいので、軌道をまわる衛星を激しく押しては引きよせ、それによって摩擦が生じる。その摩擦が熱を生み、衛星の表面が膨張して裂ける。

その後、惑星に対して反対の位置に来ると、衛星はまた冷たくなり、表面が収縮して元通りに凍りつく。このプロセスを何十億年も繰り返すうちに、衛星の表面はジグソーパズルのような地形に覆われるのだ。

2024年のミッションで生命の痕跡は見つかるか

エウロパにはプルーム(星の奥深くから噴出する水)もある。少なくとも、そう考えられている。このため、こうした活発に活動する水と、溶けてぬかるんだ氷も、衛星の表面の見た目を変えている可能性がある。

地球では、水があるところで生命も見つかる傾向がある。科学者たちは、エウロパにも同じことが言えるのではないかと考えている。2024年に打ち上げが予定されるNASAの「エウロパ・クリッパー」ミッションは、この美しい氷の世界において生命が存在する可能性を探ることを主な目的としている。

今週の宇宙ギャラリーでは、木星探査機のガリレオに乗って、エウロパの表面近くまで降下してみよう。ガリレオのミッションで撮影された写真を新たに処理した画像のおかげで、この衛星をこれまでよりも詳細に見られるようになっている。

アーサー・C・クラークの小説『2010年宇宙の旅』で、人工知能「HAL9000」は「エウロパにはけっして着陸してはならない」と警告する。だが、着陸させてもらうとしよう。シートベルトを締めて!

ほかの宇宙ギャラリーは、こちらから楽しんでほしい。