2013年の中央競馬(JRA)を締めくくる祭典、有馬記念を制したのは、三冠馬(皐月賞、日本ダービー、菊花賞)であり、「怪物」と称されたオルフェーヴルだった。GI通算6勝目を飾って、レース後には引退式も行なわれた。そして現在は、社台スタリオンステーション(社台グループが運営する種牡馬を繋養する牧場)に在籍。種牡馬として、今後の活躍が期待されている。

 社台スタリオンステーションには、あのディープインパクトも繋養されている。種牡馬入り後、優れた産駒を次々と送り出している同馬もまた、2006年有馬記念の優勝馬。有馬記念が開催される中山・芝2500mは、スピード、スタミナの双方において高い能力を必要とされており、有馬記念を制した馬が種牡馬として成功している理由は、そんなところにもあるのかもしれない。

 2007年の有馬記念優勝馬マツリダゴッホも、その一頭と言えるだろう。GI勝利は、有馬記念だけ。にもかかわらず、昨年デビューした初年度産駒たちは、JRAのファーストシーズンサイアー(種牡馬として初年度の産駒の成績)において、1億円を超える総賞金(1億1112万6000円)を稼ぎ出し、2位の成績を収めた(1位はヨハネスブルグ)。ディープインパクトやキングカメハメハ、ダイワメジャーなど一流種牡馬を含めた全体の中でも、2歳馬リーディング18位という立派な実績を残した。

 マツリダゴッホ産駒をはじめ、ノルマンディーファームで育成されている若駒たち。「種牡馬としての成功は疑っていませんでしたが、まさか2歳戦の早い時期から産駒が結果を残してくれるとは意外でした」と話すのは、マツリダゴッホの生産者である岡田スタッドの岡田牧雄代表だ。マツリダゴッホをはじめ、父サンデーサイレンス(以下、SS)の産駒を数多く見てきた岡田氏は、SS産駒の中でもマツリダゴッホが特に秀でていた長所は「脚の長さ」だったという。

「マツリダゴッホは、芝の中・長距離で活躍していましたが、それは、脚長で体高のある馬体が、雄大な走りにも現れていたからだと思います。また、SSの産駒には成長の過程で見られる馬体の"緩さ"が、次第に強靱かつしなやかな筋肉へと変わっていく、という共通点がありました。だからこそ、SSは種牡馬として成功したのでしょうし、最終的に恵まれた骨格に優美な筋肉をまとったマツリダゴッホも、優れた競走馬となったのでしょう」

 ただ、馬体の"緩さ"は、競走馬にとって諸刃の剣でもある。馬体が緩過ぎるばかりに推進力を生み出せず、能力は高く評価されながらも勝ち切れないことがある。2歳から3歳にかけてのマツリダゴッホがまさにそうだった。岡田氏が語る。

「実際、マツリダゴッホ産駒は、父の馬体の良さだけでなく、馬体の"緩さ"も受け継いでいました。そのため、競走馬として真価を発揮し始めるのは、筋肉が強くなる3歳になってからだろうな、と思っていました。だから余計に、2歳戦の早い時期、しかも不向きだと思っていた短距離戦で、マツリダゴッホ産駒が勝ち上がったときは驚かされました。しかし同時に、自身の素晴らしいポテンシャルを産駒に遺伝させる種牡馬だと確信しました」

 一方、育成の段階から、マツリダゴッホの種牡馬としての成功を疑っていなかったホースマンがいる。マツリダゴッホ産駒を何頭か手掛けている、育成牧場・ノルマンディーファームの騎乗スタッフである富島一喜氏だ。富島氏はマツリダゴッホの育成時にも騎乗していた。

「マツリダゴッホと、そして産駒に共通しているのは、背中の(乗り心地の)良さですね。体が柔らかくないと、これだけの乗り味を持った馬にはなりません。また、マツリダゴッホと同様に、産駒も運動能力、心肺機能など、持っている能力が他の馬とは違います。マツリダゴッホも2歳メイクデビュー(新馬戦)を勝ったように、自分としては、産駒たちもメイクデビューから続々と勝ち上がっても不思議ではないと思っていました」

 現在、ノルマンディーファームでは、2世代目となるマツリダゴッホ産駒も育成中だ。クラブ法人のノルマンディーオーナーズクラブで募集されている、スプリングボードの2012(牡)、ザッツザウェイの2012(牡)、キョウエイアンの2012(牝)の3頭は、育成も順調に進んでいて、昨年送り出した初年度産駒たちよりもいい手応えをつかんでいるという。生産者の岡田氏が語る。

「SS系種牡馬は、産駒の出来を見て配合され、育成のノウハウが確立されてきているので、2年目産駒のほうが結果が出る傾向にあります。自分が成長段階から見てきたこの3頭も、父マツリダゴッホを彷彿(ほうふつ)とさせるような競走馬になってくれることを期待しています。また、マツリダゴッホ産駒が本当に良くなるのは、レースの選択距離が中・長距離にスライドし、馬体が完成に近づいていくこれから。明け3歳となる産駒たちからも、目が離せないですね」

 GI1勝馬のマツリダゴッホ。当初、種牡馬としての評価は高くなかったが、初年度産駒の活躍で人気は上昇している。そのうえ、2年目産駒も2歳戦から初年度を上回るような成績を残すようだと、種牡馬マツリダゴッホの評価はさらに上がっていくだろう。父マツリダゴッホをはるかに凌ぐ"大物"が誕生する日も、そう遠くはないかもしれない。

【プロフィール】
村本浩平(むらもと・こうへい)
1972年、北海道生まれ。大学在籍中に執筆活動をスタート。馬産地である北海道を仕事のフィールドとしていることもあって、牧場関係の取材が多く、生産者の声や思いを『優駿』『競馬ブック』などの競馬専門誌に寄稿している。

村本浩平●文 text by Muramoto Kohei