元調教師・秋山雅一が教えるレースの裏側
「走る馬にはワケがある」
連載◆第9回

競走馬がレースに集中して走るために使用される矯正馬具にはさまざまなものがある。今回、元調教師の秋山雅一氏が解説してくれたのは、メンコ。その効果とはいかなるものだろうか。

―― 競走馬に使用される主な矯正馬具のうち、ブリンカー、チークピーシズ、シャドーロール、パシュファイヤーについて解説してもらいました。今回は、メンコについて教えてください。

秋山:メンコは、馬の顔にかぶせる覆面のことです。日本独自の馬具で、海外ではほとんど見かけることがありませんね。これまでに説明してきた、視界を制限する矯正馬具と明らかに違う点は、耳まで覆って、馬の聴覚を制限することです。

 人間に管理されて生産されている競走馬とはいえ、もともとの祖先は野生の馬です。彼らが生きていくうえで大事なことは、肉食動物から身を守ること。そのため、視界が悪い夜でも危険を察知できるように、彼らは聴覚がすごく発達しています。当然、競走馬にはその遺伝子が残っていますから、音にはとても敏感です。おかげで、周囲の音に反応して、入れ込んでしまう競走馬が結構います。それを防ぐために使用するのが、メンコです。特にたくさんの人が集まっていて、ざわついているパドックまで着用することが多いですね。

―― そうすると、レースで使用することは少ないのですか。

秋山:私は、メンコを使用することで集中力が増し、それがいい結果に結びつくのならいいことだと思って、レースでも積極的に使っていました。ブリンカーやシャドーロールに比べて、着けたり外したりするのが簡単なので、使い勝手がいいということもありました。

 でも一般的には、馬場入りのときに外したり、ゲートインの直前に外したりするケースが多いです。実際、私が管理していた馬の中にも、聴覚を制限されることで、逆に走ることに集中しなくなってしまう馬や、音が聞こえないことで、闘争心が萎えてしまう馬がいましたからね。

 また、「聴覚を制限することは自然な状態ではない」「三半規管(耳の奥にある脊椎動物の平衡感覚を司る器官)に影響をおよぼして体のバランスが崩れる」という理由で、レースにおけるメンコの使用を嫌う人もいます。人間が思っている以上に効果、逆効果のある馬具だから、厩舎によってはまったく使わないところもあります。

―― 先ほど、海外ではほとんどメンコを着用する馬を見かけないという話でしたが、何か理由があるのでしょうか。

秋山:欧州では、競馬場を見ても、もともとの地形を生かしたコースになっています。それと同じように、競走馬に対しても、できる限り"自然のまま"というのが、主流の考え方です。つまり、人工的な道具に頼るなど、必要以上に人の手が加わることをよしとしない文化があるからではないでしょうか。

 ただ、これは余談ですが、何年か前のジャパンカップの際、あるフランスの馬が来日後に非常にテンションが高くなってしまったんです。それで、その馬の関係者が、日本馬が使用しているメンコのことを知って、初めて着用してみたら、かなりの効果があったそうなんです。レースでは事情があって使えなかったみたいですが、「これはいいぞ」と思った関係者がメンコをフランスに持ち帰ったら、現地ですごく評判になって、一時的にメンコが大流行したらしいですよ。

―― さて、これまでいろいろな矯正馬具の効果を教えてもらいましたが、そうした馬具をつけている馬の馬券を買う際の注意点はありますでしょうか。例えば、レース前に「今回からブリンカーを着用します」という関係者の談話があった場合、それをうまく馬券に結びつける方法はありますか。

秋山:ブリンカー(強制的に馬の視界の一部を奪って、視野を狭める馬具)の場合だと、それまでのレースではちょっと脆(もろ)さのあった馬が着用してきたら、注意したいですね。例えば、逃げたときの成績はいいけれども、スタートで遅れをとってしまい、近走の成績が不振の馬なんか、狙い目かもしれません。要するに、そういう馬は出遅れて馬群に包まれると、怖がってどんどん位置取りが下がってしまうんですが、ブリンカーを着用した瞬間、たとえスタートが悪くても、周囲を気にせずに加速して逃げられる可能性があるんです。

 あとは、レース後に「集中して走れない」とか「ソラを使う(直線で先頭に立つと気を抜くこと)」といった発言が騎手から出てくる馬ですね。そういうタイプの馬が次走からブリンカーを着けたりすると、集中力が増して真面目に走ることがあります。

 何はともあれ、矯正馬具の効果があるのは、能力はあるけれども、気性が災いしてレースで結果を出せないタイプです。そんな馬が、今まで使ったことのなかった馬具を着用してきたり、これまでとは違う馬具をつけてきたりしたら、あっさりと勝ってしまうことはよくあります。もちろん、結果が出ない場合もありますが、新たに馬具を着用する場合は、わりと人気を落としている場合が多いので、思い切って狙ってみるのも面白いと思いますよ。

 逆に、結果が出ている馬が矯正馬具をつけてきたら、逆効果になる場合があるので気をつけたいところです。もしそれが人気馬の場合は、思い切って外して、高配当を狙ってみてもいいかもしれませんね。

text by Sportiva