左から柿谷、宇佐美、小野、家長。橋本が「バケモンの天才」に挙げた4人だ。(C)SOCCER DIGEST

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 みなさん、こんにちは。

 今回はサッカーにおける「天才」について考えたいと思います。分かりやすくいろんなカテゴリーに分けて、それぞれで僕が体感した日本人選手の「天才」を選びました。

 ジャンルは「バケモンの天才」「心(メンタル)・技(テクニック)・体(フィジカル)の天才」「図抜けた将来性を持つ天才」です。各1〜2名を独断と偏見で語らせてもらいます。

 まずは言葉では説明しきれない、「そんなの関係ねえ!」のバケモンの天才を4名紹介したいと思います。

 1人目は異論などまったくないでしょう、小野伸二選手です。

 僕にとっては同級生。高校生だった当時、その能力の高さについてたびたび噂を耳にしていました。一度だけU-18代表の合宿で一緒になりましたが、人数が多すぎて彼の天才ぶりを体感することはできず。ただ、高校生の頃から裏へのスルーパスはバックスピンがかかっていて、受け手が容易にトラップできるポールを蹴っていたそうです。

 あとは高3の大阪での国体ですかね。あの準決勝で、見事なループシュートまで決めています。住んでる次元が違いました。見えている世界が違うとは、まさに彼のことです。

 次に出会ったのが、ガンバ大阪ユースの後輩にあたる家長昭博選手です。彼はユースの頃からトップで練習していて、まるで物怖じする雰囲気もなく、(本人はそんなことはないと当時言っていましたが)貫禄たっぷりのプレーを高3で、プロ1年目で見せていました。

 圧巻だったのが、J1の2005年シーズン最終節(川崎フロンターレ戦)でPKを獲得したプレー。相手選手を完全に抜き去り、そこから無理せずエリア内でしっかりファウルを誘いました。「なんだこの若手は?!」と試合中に唸ったのを覚えています。30代に入っても成長を続け、JリーグのMVPまで獲ってしまうんですから、ホンモノの天才です。

 
 さすがにアキ(家長の愛称)と比べたら霞むだろうと思って接して、度肝を抜かれたのが宇佐美貴史選手。彼もガンバユースの後輩になります。

 家長昭博を観てきて、「俺は目が肥えてるぞ!」と思って若い頃の彼を観察しましたが、ドリブルの切れ、なによりシュート技術の高さは高校生のそれではありませんでした。しかも両足でコンパクトな振りから強烈なシュートが撃てる。さらに、インサイドキックでゴールに流し込む判断もできる。なんだ、この高校生は……ですよ、ホントに。技術レベルとプレー速度には何度もビックリさせられました。

 最後は、柿谷曜一郎選手。彼の変態トラップは観るだけで「お金払います?!」のレベルです。

 自分の好きなようにボールを扱い、また自分の身体も自由に使いこなします。しなやかな動き、スピード、体力もあり、それでいて高次元のサッカー脳も持ち合わせている。文句なしの天才ですね、はい。
 続いては心・技・体の部門別。最初の「心=メンタル」には、2名を挙げさせてもらいます。本田圭佑選手と、遠藤保仁選手。それぞれスタイルは違いますが、メンタル面の天才です。

 本田選手は、逆境にあってみずからを追い込み、奮い立たせ、なにくそ精神、反骨心で強大なストレスに打ち勝ち、いまの地位にたどり着きました。一方の遠藤選手は緊張知らずのマイペースが真骨頂。だからといって和を乱すことなく、動揺もせず、常に安定したメンタルコンディションでいられる。プレーの質のブレもほぼ皆無。メンタルの柔軟性があってこその強みだと僕は考えています。

 次は「技=テクニック」。こちらは中村俊輔選手ですね。

 あらためて技巧の高さと左足については多くを語る必要はないと思いますが、僕が一番衝撃を受けたのは、彼が桐光学園高校時代に出ていたドキュメンタリー番組を観たときでした。ひとりで残ってフリーキックの練習をひたすら続け、満足がいくまでやめなかった。世界に通用するキックはそこから生まれたのでしょう。すべてのテクニックにおいてアベレージが高い天才だと言われる中村選手ですが、いつも理論立てて考えていて、なにより努力を積み重ねて勝ち得たのが、あの天才的な技術なのです。