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世界中で猛威を振るっている新型コロナウイルス感染症「COVID-19」と闘うべく、各地の研究者たちがワクチンや治療薬の開発、ウイルス拡散のモデル化などに取り組んでいる。こうしたなか、長引く闘いに心強い助っ人が現れた。量子コンピューターだ。

カナダのD-Wave Systemsは3月31日、新型コロナウイルスやCOVID-19の研究と対策に量子コンピューターの利用を希望する人々に、同社の「Leap2」を無償開放することを発表した。

Leap2は、量子コンピューターをクラウド経由で利用できるD-Waveのサーヴィスで、すでに日本を含む30カ国以上で展開されている。カナダ政府からの要請を受けて始まった今回の無償開放は、新型コロナウイルスやCOVID-19の研究や対策を目的とする企業や団体であれば誰でも利用できるという。

D-Waveは、「量子アニーリング」と呼ばれる方式による世界初の商用量子コンピューターを開発した企業だ。同社が開発を発表するやいなや、ロッキード・マーティンやNASA、グーグルなどがこぞってこの商用量子コンピューターの利用と研究を表明した。当時の熱狂と議論(違う方式を支持する研究者からは「これは量子コンピューターではない」という批判もあった)については、雑誌『WIRED』日本版VOL.36「『0と1』 にサヨウナラ、『量子』 にコンニチハ」でも紹介している。

その創業以来、D-Waveは人工知能(AI)やサイバーセキュリティから、ロジスティクス、創薬、金融まで、多種多様な分野のプロジェクトに次世代のコンピューティング技術を提供してきた。

診断用の画像分析や、スタッフ配置の最適化などで活用を期待

今回無償開放されるLeap2の強みは、非常に複雑な問題も高精度かつ効率的に処理できることだ。Leap2はこのアドヴァンテージを、「0か1か」のデジタルで計算する古典コンピューティングと、「0と1を同時に」表せる量子コンピューティングを、問題に合わせて自動的に最適な方法で組み合わせることによって実現している。

このハイブリッドによって、古典コンピューターのみではすぐに対処できなかった複雑な課題にも、解決の糸口がみえてくるかもしれない。

例えば、同社のパートナー企業であるMenten AIは、D-Waveとともに量子コンピューティングを使ったタンパク質設計を研究している(新型コロナウイルスとは無関係)。「古典コンピューターが苦戦してしまうような製薬やタンパク質設計の問題も解決し始めています」と、D-Waveの最高経営責任者(CEO)アラン・バラズは言う。

バラズは、新型コロナウイルス対策で量子コンピューティングの活用が見込まれる分野として、診断のための画像分析や、ウイルス拡散のモデル化、薬物相互作用の研究といった医薬分野のほか、病院でのスタッフ配置やベッドレイアウトの最適化、物資の製造・流通の最適化といったサポート面を挙げている。

「この取り組みによって、具体的にどのようなソリューションが生まれるのかはまだわかりません。しかし、今回の無償提供の目的は、新型コロナウイルスへの対応に取り組んでいるあらゆる人々に、リソースとサポートを提供することなのです」と、バラズは言う。

こうした技術の活用には、専門知識が不可欠だ。今回新たにLeap2を使う研究者や開発者がスムーズに利用できるよう、D-Waveは普段からLeap2を活用しているクライアントやパートナー企業に向け、技術サポートでの協力を呼びかけた。

その要請に応えた企業のひとつが、日本で先陣を切ってD-Waveの活用を始めた自動車部品サプライヤーのデンソーだ。デンソーはこれまで、量子コンピューターを使った工場の効率化シミュレーションの実証実験や渋滞解消といったプロジェクトを進めている。

このほか日本からは、京セラグループ、NECソリューションイノベータ、MDR、Cliffhanger、東北大学、シグマアイなどが参画を表明している。海外からはフォルクスワーゲンやルートヴィヒ・マクシミリアン大学ミュンヘンといった海外企業・研究機関もサポートするという。

「クライアントやパートナー企業たちは、約10年にわたる量子コンピューターの活用経験があり、D-Waveのシステムを使って200以上の初期アプリケーションを開発してきました」と、バラズは言う。「こうした企業たちは、量子コンピューターの世界有数の専門家であるのみらず、どのようなときに量子コンピューティングを使うべきか、そのユースケースを熟知しているのです」

新型コロナウイルスとの闘いでクオンタムパワーは、そしてプロジェクトを通じてつながった企業の叡智は、どんな力を発揮することになるのだろうか。

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