ポーランドで行なわれているU−20ワールドカップ。グループリーグのグループBではイタリアと日本が、エクアドルとメキシコを抑えて決勝トーナメントに進出した。イタリアは勝ち点7で首位、日本が勝ち点5での2位通過だ。

 これはイタリア人にとっても日本人にとっても満足のいく結果だろうが、日本がこのポストを獲得するのは、かなりの快挙だったと思う。決勝トーナメントは、決して日本に約束されていたものではなかった。

 初戦のエクアドル戦を引き分け、メキシコに大勝、そして3戦目はすでに通過が決まっているイタリアが相手となった日本。一方のアッズリーニ(U‐20イタリア代表)は、警告をもらっている選手が7人もいることと、エネルギー温存のため、第1戦、第2戦からメンバーを大幅に変え、日本戦でピッチに立ったレギュラークラスの選手はたったの2人だった。

 イタリアは引き分ければ十分で、その意図はキックオフ時点から読み取れた。日本も勝ち点1を取れば十分だったが、ふたつのチームのメンタリティーの違いにより、日本は果敢に攻撃に出て、イタリアを守備に回らせた。

 日本はメキシコ戦で重要な役割をしたFW宮代大聖とMF藤本寛也を欠いてはいたが、若きサムライたちはまたもやすばらしい試合を見せた。結果は0−0だったものの、勝利に値するほどの出来であったと私は思う。一方、イタリア側でのマン・オブ・ザ・マッチは文句なく控えGKのマルコ・カルネセッキだろう。試合開始早々のMF伊藤洋輝のPKを防ぎ、それ以降のセーブも光っていた。
 

イタリア戦で相手をいらだたせていたMF斎藤光毅 photo by Sato Hiroyuki

 さて、日本のどこが気に入ったのか。イタリア戦でも、そしてその前の2試合でも、日本は個々のテクニックの質の高さと、スピードがありながら統率のとれたプレー、ボールを持った相手を窒息させるようなプレッシャーを見せていた。

 イタリア戦では守備陣が目を引いた。注意深く、明確な意図を持って動くサイドバック(菅原由勢と東俊希)、肝の座ったセンターバック(小林友希と三國ケネディエブス)。小林のオウンゴールを狙ったかのようなパスには失笑してしまったが、それもGK若原智哉が注意深く構えていて、最悪の事態を回避した。

 日本の中盤はMF齊藤未月の知性を中心に回っていた。それほどスピードはないが、よくボールを通していた。もうひとりのMF斎藤光毅は俊敏かつボールコントロールが巧みで、90分間ずっと、イタリアをいら立たせていた。

 攻撃陣で印象に残ったのはFW田川享介だ。よく動いてイタリアのファウルを誘っており、負傷してピッチを後にしたのは残念だった。MF山田康太も攻撃を組み立ててチームに貢献していたし、田川と交代で入ったMF中村敬斗も果敢に切り込んでいた。

 影山ジャパンの大きな武器は、敵に付け入る隙を与えず、デュエルで常に相手を凌駕しようとするところだ。システムもよく研究され、工夫されている。たとえばセットプレーのときには、いつもひとりの選手をフリーにしておき、最後に数センチを補うようにしていた。

 では、日本の弱点は? それはゴール前での精度の低さだろう。この試合でも見ている日本人ががっかりするような、そしてイタリア人にとっては安堵するシュートが多くあった。この点は今後の大きな課題だろう。

 それでも日本のパフォーマンスは、この試合のテレビ中継で解説を務めていた、元イタリア代表のジュゼッペ・ベルゴミをも満足させたようだ。日本について彼はこうコメントしている。

「戦術、テクニック、フィジカルの3拍子がこれほどそろったチームになるとは、数年前の日本からは想像もできなかった。ピッチ上の動きは大いに成長している」

 私もその意見に同意する。彼らが今後どのような成長を見せるのか、楽しみだ。