ダービージョッキー
大西直宏が読む「3連単のヒモ穴」

 東京競馬場でのGI5週連続開催もあっという間に終わってしまいましたね。しかし競馬は、今週も来週も行なわれます。来年のダービー出走を夢見る2歳若駒たちの戦いが始まり、秋への飛躍を目指す古馬たちの争いは熾烈さを増すばかりです。それらのレースも、GIとはまた違った趣があります。

 6月14日に行なわれるエプソムC(東京・芝1800m)は、まさしくそんなレース。今秋の大舞台での躍進を狙う古馬たちがしのぎを削ります。

 一昨年は、ジャスタウェイが3カ月の休養を経てこのレース(2着)で復活。以降、グングンと成長し、天皇賞・秋(東京・芝2000m)などを制して、一年後には「世界一」の称号を手にしました。他にも、2012年の2着馬ダノンシャーク(牡7歳)らが、このレースをステップにして、のちのGIレースで活躍したり、栄冠を手にしたりしました。初夏に行なわれる古馬戦線の「出世レース」と言えますね。

 とりわけ活躍が目立つのは、4歳馬です。前述したジャスタウェイやダノンシャークもそうでした。これには、れっきとした理由があります。

 3年前の2012年、JRAは大きな番組改編を行なって、日本ダービーの翌週から2歳新馬戦を始めることにしました。その変更に伴って、クラスの再編成(年齢と収得賞金によるクラス〈=条件〉分け)もダービーの翌週からとなり、その際に収得賞金が半分になる4歳馬は、ダービーの翌週に行なわれる安田記念(東京・芝1600m)への出走が困難な状況になってしまいました(収得賞金が多い順に出走権利を得られるため)。おかげで、安田記念で除外された有力4歳馬が、同レースの条件に近い翌週のエプソムCにスライド出走することが多くなり、それらもともと実績のある4歳馬たちが好走しているのです。

 さて、今年は安田記念を除外された4歳馬はいませんが、やはり注目すべきは4歳馬。エイシンヒカリ(牡4歳)とサトノアラジン(牡4歳)です。

 エイシンヒカリは、3歳春にデビューして5連勝を飾った素質馬。特に衝撃的だったのは、左回りの東京でのレースに初めて挑んだアイルランドT(2014年10月19日/芝2000m)です。スタートと同時に先頭に飛び出すと、最後の直線では外に大きく膨らんでいきながらも、後続に3馬身半差をつけて完勝しました。

 今回も同じ左回りの東京コース。再度、圧勝劇を演じてもおかしくありませんし、前走から手綱をとる名手・武豊騎手が、また違った一面を引き出してくれるかもしれません。何にしても、楽しみな存在です。

 一方、サトノアラジンも相当な能力の持ち主です。快勝した前走のモンゴル大統領賞(5月23日/東京・芝1800m)も強かったのですが、それ以上にすごかったのが、前々走の春興S(4月19日/中山・芝1600m)でした。上がり3ハロン(600m)で、32秒7というタイムをマーク。中山では、歴代最速タイの記録だそうです。

 4コーナーのカーブがきつくて、直線に急坂のある中山というだけでも、このタイムは驚異的と言えますが、最初にその最速記録を刻んだのは、2005年のスプリンターズS(中山・芝1200m)で2着に入ったデュランダルでした。同馬は、ただのGI馬ではなく、その強烈な末脚は"超GI級"でした。つまり、サトノアラジンの決め手も、GI級以上のものがあると言っても過言ではありません。ここでも、好勝負は必至でしょう。

 注目の4歳馬2頭、どちらもこのレースをステップにして、これから大いに飛躍する可能性を秘めています。

 これら4歳馬たちは強力ですが、昨年の覇者ディサイファ(牡6歳)にも期待しています。そこで同馬を、このレースの「ヒモ穴馬」に取り上げたと思います。

 実は、昨年もこのレースの「ヒモ穴馬」として、ディサイファを取り上げました。そして、見事な勝利を飾ってくれました。それまでの詰めの甘さが解消され、ゴールまでしっかりと伸び切って、初の重賞制覇を遂げました。

 その後、秋は毎日王冠(4着。2014年10月12日/東京・芝1800m)、天皇賞・秋(12着。2014年11月2日/東京・芝2000m)、ジャパンC(15着。2014年11月30日/東京・芝2400m)と、古馬戦線の"王道"を歩みましたが、GIの壁に当たってしまった感じでした。

 それでも、今年に入って2戦目の中日新聞杯(3月14日/中京・芝2000m)では見事な勝利を飾って復活。明けて6歳となりましたが、もともと"遅咲き"と思っていた馬です。GIの中でもビッグレースと言える天皇賞・秋やジャパンCを経験し、今年はいよいよ本格化の時を迎えることでしょう。

 この馬のピークは、これからだと思います。現状では"上がり馬"4歳馬の陰に隠れた存在となっていますが、そんな前評判を覆(くつがえ)して、連覇を達成してもおかしくありません。