57歳のグーグル幹部、スカイダイヴィング世界記録更新した瞬間(動画あり)

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グーグルの検索担当上級副社長が、高度約41kmの成層圏からダイヴし、2年前に打ち立てられた世界記録を大幅に上回る世界記録を更新した。快挙を可能にした技術と動画も紹介。

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グーグルの検索担当上級副社長アラン・ユースタス(57歳)が、スカイダイヴィングの高度記録を塗り替えた。

同氏は、高度135,890フィート(41,419m)の成層圏からダイヴ。これは、2年前にフェリックス・バウムガートナーが打ち立てた世界記録39,044m(日本語版記事)を大幅に上回る。

「StratEx(Stratospheric Explorer(成層圏の探検者)の略)」プロジェクトの公式サイト等によると、ユースタス氏をつり下げた特製のヘリウム気球は、夜明け前に出発し、ニューメキシコ州ロズウェル近郊の砂漠上空を2時間かけて上昇。気球が最高高度に達すると、同氏は小型爆発装置に点火して気球から離れた。

『The New York Times』紙の記事によると、途中の落下速度は音速を超えたため、地上チームはソニックブームを聞いたが、同氏自身はソニックブームを感じたり聞いたりはしなかったという(最大落下速度は、音速を超える最高時速1,322km。落下開始して5分後にパラシュートを開き、15分後に着地したという。文末に動画掲載)。

ユースタス氏のダイヴは、バウムガートナー氏のダイヴとは著しく異なる点がある。バウムガートナー氏のダイヴは、清涼飲料水メーカーRed Bull社が何年も前からマーケティング等を行ってきた「レッドブル・ストラトス」プロジェクトの一環だ。一方、ユースタス氏は、エンジニアと技術者から成る少人数チームに、機器や装備の開発設計や後方支援業務を手伝ってもらいながら、秘密裏に計画を進めた。グーグルによる支援も断わった。会社のPRイヴェントにしたくないとの理由からだ。

ユースタス氏は、バウムガートナー氏が上空に上るために使ったような複雑なカプセルは用いず、気球と宇宙服だけを使った。


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上昇中のユースタス氏

今回の「StratEx」プロジェクトの技術や後方支援に関する問題を調整したのは、生命維持装置メーカーのParagon Space Development社だ。

バウムガートナー氏のダイヴでは、体を安定させるのに苦労した。空気が薄い上部成層圏で速度が大幅に増した状態で、その下の層である、密度が高い空気にぶつかるからだ。Paragon社の共同創設者テイバー・マッカラムによると、「スカイダイヴィングでは、動きは自分の腕で制御する」が、このような高速での降下中には、ごく小さな動きでも大きな違いが生じ、体をコントロールするのが非常に困難になるという。

「レッドブル・ストラトス・プロジェクトでは、世界でトップクラスのスカイダイヴァーであっても、ひとりで無事に着地できなかった例を見てきた」と、マッカラム氏は語る。これに対してStratExチームは、巨大なバドミントン用シャトルのように見える安定化装置「Saber」を開発して、この問題を克服した。

Paragon社のグラント・アンダーソン社長によると、同社が開発したSaberは、旅行者や軍人などが上層大気に突入して無事に帰還するのを助けるのに不可欠な技術だという。

アンダーソン氏もマッカラム氏も、今回のプロジェクトの費用については口を閉ざしている。現時点では、ユースタス氏本人が費用を負担したのか、外部からの資金提供を受けたのかは不明だ。

Paragon社を共同創設したマッカラム氏は最近、 World View社に加わった。同社はStratExプロジェクトを、気球を用いて宇宙の入り口(Edge of Space)に行く観光事業に利用したいと考えている。同氏によれば、「World View社は、Paragon社の気球および成層圏対応技術をすべて買収した」という。

以下は、Paragon社が提供してくれた動画だ。

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