9月特集 アジア大会2014の発見!(15)

 今回の仁川アジア大会で新種目となったトライアスロン男女混合リレー(※)で、26日、日本が初代チャンピオンとなった。佐藤優香(22)、田山寛豪(32)、上田藍(30)、細田雄一(29)の4人で臨んだ日本は、1時間17分28秒で金メダルを獲得し、喜びを爆発させた。2位韓国とのタイム差は1分11秒差と、圧倒的な強さを見せつけた。

※1チーム4人で、1人の選手がスイム、バイク、ランをした後に手でタッチし合い、女性→男性→女性→男性の順でつないでいく

 前日25日の個人でも、男女とも金、銀を獲得した日本は、これで金3個、銀2個を手にした。出場した種目すべてで金に輝いており、アジアトライアスロン界の頂点に立っていることを証明した。

 この日、一番バッターに起用されたのは、4年前のユースオリンピック(シンガポール)で金メダリスト第1号になった佐藤。泳力の高さを買われた佐藤は期待通りにスイムでトップに立ち、2番手の韓国の15歳、チョン・ヘリムに15秒差をつけて田山にバトンタッチ。佐藤は「すごく嬉しい、のひと言です。飯島(健二郎)監督から第1走者として『余裕を持って差を広げて第2走者につなげ』と言われていました。それがしっかりできて良かったですし、練習の成果を発揮できた」とキュートな笑顔を見せた。

「先輩たちが個人で金、銀のメダルを取っていたので、自分も混合リレーで金メダルを取るというモチベーションは上がっていた。国際大会で金メダルを取るのは初めてなので、これをきっかけに次につなげたい」とも語る佐藤は、昨年9月のIOC総会で、2020年東京五輪・パラリンピック招致のプレゼンにも登壇した。「20年の東京五輪で金メダル」を目標に掲げている。

 その佐藤から"タスキ"を受けた田山は、「つなぎの役割」を担った。15秒あった差を韓国の24歳、ホ・ミンホに縮められ、最後のランはデットヒートに。タッチの差で1位をキープし第3走者の上田につないだ。8年ぶりに出場したアジア大会で初の金メダル獲得となった田山は興奮冷めやらぬ表情で喜びを語る。

「めっちゃ、嬉しい。自分の役割は1秒でもいいので先につなぐことだった。リレーのチーム戦は、個人戦ではライバルの選手が良き仲間になるところが魅力。今年の世界選手権では8位だったが、もしこの種目がオリンピックに正式に採用されたら日本にもメダルのチャンスはある」

 個人でも金メダルを獲得している上田は勝負の要となった。スイムでは韓国の若手で16歳のキム・ギュリと並んで泳ぎ、バイクでは駆け引きの場面をわざと作って相手の足を使わせ、追走する形に。そして上田が得意とするラン勝負に持ち込み、700メートル付近で一気に引き離し、30秒差をつけてアンカーの細田雄一につないだ。

「4人それぞれの個々の特性を生かしたレースができ、しっかり役割を果たした結果が出せた。チームスタッフがコースの各ポイントでタイム差を教えてくれて後続の様子が分かったので思い通りのレースができた。勝因はチームワークです」

 こう上田がレースを振り返ったように、混合リレーでの日本チームはどのチームよりも戦術に長(た)けていた。飯島監督を含めた6人のチームスタッフがコース内外の要所ポイントでトランシーバーを使いながら、後続の相手とのタイム差を選手に知らせ、レース展開やどのような駆け引きをすればいいかを指示していたという。日本は、個人スポーツとしてのトライアスロンがチームスポーツになることで、新たな楽しみ方を見せることにも成功していたと言っていいだろう。

 上田も「距離の長い個人戦と違って、混合リレーは接戦になるので観客も興奮して観てもらえたと思います。短い距離なのでトライアスロンというスポーツを知ってもらえるきっかけにできる種目です。鉄人レースというイメージがあるが、これからはこの種目で若い人たちにもトライアスロンの楽しさをどんどん広めていければいいですね」と混合リレーの面白さをアピールした。

 個人ではアジア大会2連覇を成し遂げたアンカーの細田雄一は、定評のあるスプリント力で韓国を引き離し、独走でガッツポーズをしながらゴール。4人はがっちりと円陣を組みながら抱き合った。細田は「前の3人が頑張ってくれて勝負はついていたので、僕は何もやることがなかった」と苦笑いした。

 狙い通りのレース展開での優勝に、飯島監督は「第1走者の佐藤がスイムからトップに立ち、第2走者の田山につないで期待通りにやってくれた。4人が役割を全うして頑張ってくれたし、戦術的にはまった展開だった。混合リレーはすごくエキサイティングな種目で、日本人にとってはチームプレーができ、駅伝のようにつなぐ意識が発揮できるので有利だと思います」と、会心のレースを振り返った。

 男女混合リレーは、個人に比べて1人当たりの距離が短く、スプリント力が重要になる。今回のアジア大会はスイム250メートル、バイク6.6キロ、ラン1.6キロで争った。スピード重視のレースということもあり、泳力のある選手が勝負のカギを握る戦いになるようだ。また、勢いのある若手選手に向いている短距離種目でもあるだけに、今後はリレー専門の選手が登場する可能性も高いという。

 すでにトライアスロン単独の世界選手権などでは実施されており、欧州では人気種目のひとつ。世界トライアスロン連盟(ITU)ではIOCに対して16年リオ五輪での正式採用を申請し、却下されたが、次の東京五輪での採用に向けて、ロビー活動が盛んに行なわれているという。

辛仁夏●文 text by Synn Yinha