オリンピックはフィギアやジャンプだけじゃない! 日本では馴染みがないが、ボブスレーにも注目して欲しい。週刊「ビッグコミックスピリッツ」で「黒鉄ボブスレー」を連載中の土屋雄民さんに、ボブスレー競技の魅力を聞いた。(取材・文=フリーライター・神田憲行)

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 ボブスレーは重さ200キロ前後のソリに2人組か4人組で乗り込み、全長1200メートルから1680メートルまでのコースを滑り降りてそのタイムを競う。第1回冬季五輪から正式種目として採用されている伝統競技だ。

 日本は1972年の札幌五輪から参加しているが、いまだ入賞を果たしたことがない。ソチ五輪でも男子2人組と4人組がエントリーしている。

 2011年、大田区の町工場が集まり国産ソリの開発がスタート、「下町ボブスレー」として話題になった。土屋さんの「黒鉄ボブスレー」はそれをモデルにして、不況で追い詰められた町工場の人々がモノ作りを通して世界に挑戦する姿を描いている。先ごろ第1巻が発売された。

−−ボブスレーについて日本人はあまり馴染みがないんですが、土屋さんはどうして惹かれたのでしょうか。

土屋:試合会場が長野にしかないので直接見る機会は滅多にないと思いますし、テレビで見てもその魅力はなかなか伝わらないかも知れません。しかし実際に見るとパワー、スピード、繊細さというスポーツの魅力がぎっしり詰まった競技であることがわかると思います。

 ボブスレーは最高速度が時速130キロから150キロにも達する「氷上のF1」ともいわれます。スタートでは2人組なら前に乗る「パイロット」と後ろに乗る「ブレーカー」と呼ばれる選手がソリを押すのですが、まず彼らの肉体に注目してください。冬季スポーツでは滅多にみられない凄い肉体の持ち主ですよ。というのは重いソリを押し進めるため、選手はアメリカンフットボールなどパワー系スポーツ出身者が多いためです。

<ソチ五輪の選手村で、浴室に閉じ込められてドアを素手でぶち破った選手が大きなニュースになった。実は彼はアメリカのボブスレーの選手で、NFLの元WRだ。1メートル83、100キロという巨漢で、ツイッターで穴の開いた扉の写真とともに「ボブスレーを押す練習を生かした」とコメントした。>

土屋:それでソリが滑り出して乗り込むと、次は繊細なハンドルさばきが要求されます。僕らが高速道路で運転しているとき、ちょっとハンドルをきっただけで車体がかなり動くじゃないですか。あれと同じことがあの狭いコースの中で起きていると思っていいです。ボブスレーの操作は左右のヒモ状のハンドルを押したり引いたりするのですが、選手に伺うとだいたい親指1本分くらいの操作でライン取りがかなり変化するそうです。しかも選手はむき出しなので、海外の大会ではちょっとした操作ミスで死亡事故まで起きています。

−−国としてはどこが強いんですか。

土屋:伝統的にヨーロッパです。人気競技なので、たとえばドイツでは国家予算でソリの開発が進められています。小さな国でも選手が軍人さんだったり、威信をかけた戦いが行われています。それ以外ではアメリカ。アメリカのソリは自動車メーカーのBMWが開発しています。

−−車のメーカーがソリを作っているんですか?

土屋:噂によると、アメリカ国内で自動車の販売をアピールするために開発に協力していると聞きます。フェラーリも参加していますよ。高速で移動する車体の強度、空気の流れの計算など自動車で培った技術が転用しやすいのです。

 ボブスレーで大事な要素は選手、ソリ、ソリを支えて氷を滑るランナー(刃)の3つ。強豪国はこのランナーも何十種類も用意して、当日の氷の調子を見極めて付け替えていきます。

−−他に土屋さんが魅力を感じる点はありますか。

土屋:やっぱりボディの格好良さですよ!ソリの形状から描かれているデザインまで各国さまざまで楽しい。漫画家として目を奪われるところですね――。

 日本人選手が出場するボブスレー男子2人組の予選は、日本時間で16日日曜日深夜1時15分からである。