今季(2013−2014年シーズン※)から米ツアーに本格参戦を果たした松山英樹。開幕戦のフライズドットコムオープン(2013年10月10日〜13日/カリフォルニア州)では、いきなり3位タイという好成績をマーク。昨季(2013年1月〜9月)のメジャー大会で結果を残した(全米オープン=10位タイ、全英オープン=6位タイ)実力の高さを改めて証明し、アメリカでも「大物ルーキー」として注目された。

※米ツアーはこれまで年明けの1月からシーズンが開幕していたが、今季(2013−2014年シーズン)から2013年10月に新シーズンがスタート(2014年9月まで)。ひとシーズンが年をまたぐことになった。

 しかし、続く第2戦のシュライナーズホスピタルオープン(2013年10月17日〜20日/ネバダ州)は体調不良で欠場。3戦目のCIMBクラシック(2013年10月24日〜27日/マレーシア)には出場したものの(25位タイ)、世界選手権シリーズのWGC HSBCチャンピオンズ(10月31日〜11月3日/中国)では背中痛のために第2ラウンドのスタート直前に棄権した。さらに年末は、出場を予定していた日本のトーナメントもいくつか欠場し、米ツアーの年明け初戦に設定していたソニーオープン(1月9日〜12日/ハワイ州)も左手親指付近に違和感を覚えて出場を見合わせた。

 そんな松山が、ファーマーズインシュランスオープン(1月23日〜26日/カリフォルニア州)で復帰を果たした。およそ2カ月ぶりの実戦だったが、見事に予選を突破して16位タイ(5アンダー)という成績で終えた。

 心配された左手の痛みもほぼ完治し、調整は十分に積んできた。ソニーオープン欠場後はロサンゼルスに滞在し、丸山茂樹が練習しているコースでラウンドを重ねた。試合前から「不安よりも楽しみのほうが大きい」と、松山は明るい笑みを見せていた。

「(左手のケガは)もう大丈夫ですよ。痛みもないです。ソニーオープンを欠場したあと、ほぼ毎日ハーフラウンドはこなしていた。今回の会場で練習ラウンドも消化し、試合に入っていく感覚も出てきたので、大会が始まるのをすごく楽しみにしている。ショットもだいぶ良くなっているし、試合を早くやりたいな、という感じ。そして、まずは予選を通過したい。それほど大きな欲はないんですけど、いい成績は出したいと思っています」

 ところが、試合では出だしからショットが乱れた。2番でバーディーが先行するも、すぐに3番でボギーを叩くなど、出入りの激しいゴルフとなった。結局、初日はサウスコースよりも距離が短く、好スコアが望めるノースコースを回りながら、イーブンパーに終わった。

「よくイーブンパーで終われたな、という感じ。いいショットも、悪いショットもあって、なかなか自分の思うようなスイングができなかった。それでも、アプローチはよかった。パターもまあまあ。そんなにすぐに結果が出るとは思っていないので、ゆっくり時間をかけてやっていきます」

 距離があって、難しいセッティングのサウスコースに挑んだ2日目も、10番スタートの序盤は、グリーンの速さに苦しんだ。10番、11番と連続ボギーとし、そのままガタガタと崩れていきそうな雰囲気さえあった。それでも、14番で8mのバーディーパットを決めると、グリーンの速さにも慣れて通算イーブンパーでフィニッシュ。66位タイで、ギリギリ予選を通過した。

「ノースコースに比べてグリーンが速くて、最初の数ホールは戸惑った。(ギリギリの予選通過に対しては)特に何とも思わない。残念でもない。それが(今の)自分の実力。イージーミスがあるのも、今の状態がよくない証拠。でも、それは自分の中で受け止められている。結果には満足していますし、2日間ラウンドして体の疲れもない。そういう面では、いい方向に向かっている」

 決勝ラウンドに入ってからも、松山のショットは精彩を欠いていたが、パットが冴え渡った。3日目にふたつスコアを伸ばして、順位は27位タイまで浮上。さらに4日目はこのトーナメント初の60台(69)をマークし、通算5アンダー16位タイで復帰戦を飾った。

「(結果には)満足しています。いい感じでラウンドできました。なかでも、パットは良かった。カップを外しても、ほとんどが惜しかった。一方で、ショットが酷かった。4日間通して、いいショットがほとんどなかった。それなのに、ここまでいいスコアだったことには手応えを感じています。(パターは練習の成果?)いや、そんなに練習はしていないですけど、これまでの米ツアーで学んだことを少しずつ生かせているのかな、と思います。もちろん、まだまだですけど......。いろいろな芝があって、次のトーナメントでまた違う芝に対応できるかどうかはわからない。まあでも、本当にいい1週間でした。次が楽しみ。体力もつけていかなければいけないし、どんどん試合をこなしていきたい」

 ショットに関しては、「自分のスイングができていない。(原因は)よくわからない」という松山。にもかかわらず、首位とはわずか4打差という結果を残した。フィル・ミケルソンが棄権し、タイガー・ウッズが3日目で姿を消す中で、松山の底力には目を見張るものがあった。このまま順調に試合を重ねて、本来の感覚を取り戻すことができれば、早々に結果を残しても不思議はない。復帰第2戦、1月30日から(2月2日まで)始まるウェイストマネジメント・フェニックスオープン(アリゾナ州)が楽しみだ。

武川玲子●協力 cooperation by Takekawa Reiko