1月13日に開幕した2014年全豪オープンの女子決勝戦は、現地時間の1月25日、ドミニカ・チブルコバ(スロバキア)と李娜(リー・ナ/中国)の間で争われる。「グランドスラム優勝」の栄誉を求め、灼熱のメルボルンに世界各地から集ったトッププレイヤーの数は128人。その頂点に立つたったひとりが、この一戦で決まることになる。

 今からちょうど、20年前の1月25日――。その日は全豪オープンの準々決勝にあたり、やはり128人いた参戦選手が、わずか4人にまで絞られた日であった。

 ベスト4進出者のリストには、ときの絶対女王シュテフィ・グラフ(ドイツ)に、世界ランキング2位のアランチャ・サンチェス(スペイン)、さらには美貌と豪快なテニスで絶大な人気を誇ったガブリエラ・サバティーニ(アルゼンチン)という、錚々たるメンバーが名を連ねた。

 その中に、極東の島国から日の出の勢いで駆けあがり、アジア人女子選手として初めて、グランドスラム準決勝進出の快挙を成した選手がいる。163センチと小柄ながらも、ボールの跳ね際を叩く「ライジングショット」で世界の強豪たちを手玉に取った選手の名は、「Kimiko Date」。世界のメディアは、日出(い)づる国から現れたテニス界の新たなスターに、「ライジング・サン」のニックネームを与えた。

 伊達がベスト4に勝ち上がったこの1994年全豪オープンには、彼女以外にも4人の日本人選手が出場している。その内のひとりに、伊達より1歳年下の神尾米氏がいた。1995年に世界ランキング24位に達し、現在は解説者としても活躍する神尾氏は、「伊達さんの背中をずっと追ってきた」と認めるほどに、彼女の存在を大きく感じていたと言う。

「あの身体で、どうして世界で戦えるのかというのを、お手本にしようとしていた」

 そう当時を振り返る神尾氏が、伊達に向けていた視線は鋭い。神尾氏が見る伊達の強さの秘密は、やはり彼女の代名詞である「ライジングショット」にある。

「ライジングショットそのものは、他の選手も打っているんです。ただ普通は、ライジングだと返すのが精いっぱい。伊達さんの凄いところは、ライジングでコーナーを狙えるところなんです」

 それこそが、彼女を「世界の伊達」として君臨せしめた最大の武器。しかも伊達は、ライジングでコーナーに打ち分けるのみならず、打つたびに前に踏み込み、相手の時間と空間を奪っていった。そのような離れ業が可能なのは、他の追随を許さぬ「読みの良さ」ゆえだと神尾氏は分析する。さらには、テークバックを極限までにコンパクトにした、独特のスイングフォームも大きな要因。今でも多くの対戦相手が「どうやってボールを打っているのか分からない」と舌を巻く、世界でも伊達だけが持つことを許された、伝家の宝刀だ。

 伊達はその宝刀で、足元のボールの処理を苦手とする大型選手達を、快刀乱麻で切り倒していった。中でも1994年にウインブルドンを制したコンチタ・マルティネス(スペイン)は、伊達を大の苦手とした。対マルチネス戦の通算成績は、伊達が6勝2敗と大きくリード。20年前の今日この日、伊達が準々決勝で破った相手も、そのマルチネスである。気温が40度近くに達する炎天下の中、伊達はマルチネスのショットの跳ね際を叩いて深く返し、相手のリズムを崩していった。それでもさすがに試合終盤は、暑さで頭は朦朧(もうろう)とし、ボールに身体が反応するだけのような状態だったという。スコアは6−2、4−6、6−3。肉体的にも、精神的にも極限状態の死闘の末、新たな歴史は築かれた。

 長年テニスを取材し、現在はテレビブロードキャスターとして活躍するカナダ人のクレイグ・ガブリエル氏は、20年前の当時の思い出として、加熱する日本の取材フィーバーを真っ先に挙げた。

「キミコが準々決勝で勝った途端に、日本からテレビ局や取材陣が大挙して押しかけてきた。プレスルーム中が、日本人のような印象を受けたよ」

 そう回想する彼の記憶に、伊達本人の印象は意外なまでに残っていない。当時の伊達は言葉数が少なく、会見でも通訳を介してコメントを残していた。それだけに、彼女の人となりに関しては、多くを知ることができなかったのだという。伊達が足に貼っていた「置き鍼(おきばり)」が、さも東洋の神秘のように地元メディアに報じられる......彼が良く覚えているのは、そのような周辺情報が主だ。

 だからこそガブリエル氏は、最近になって発見した伊達の人間性に、新鮮な驚きを覚えたという。

「今の彼女は英語で話し、とてもチャーミングで魅力的な側面を見せてくれる。それは20年前には、気がつかなかったことだった。あの当時、もっとキミコと話せば良かったと思うよ」

 異国のジャーナリストは過ぎし日を、そう言って惜しんだ。

 あれから20年経った今も、伊達公子は、「クルム伊達公子」としてコートに立っている。今年の全豪オープン出場選手128名のうち、伊達がベスト4に入ったその日以降に生まれた選手は、15人。奇しくも、クルム伊達が今回の全豪初戦で対戦したベリンダ・ベンチッチ(スイス)もそのひとりだ。昨年のジュニアランキング1位であり、「未来の女王」と目されるベンチッチは16歳。クルム伊達が現役を退いた1996年よりも、さらに後の1997年に生まれている。

 そのベンチッチほどではないにしても、今年の全豪オープンには日本からも、森田あゆみ、奈良くるみ、そして土居美咲という若い3選手が出場した。グランドスラムの本選に、4人以上の日本人がダイレクトインを果たしたのは、2006年の全米オープン以来のこと。中でも22歳の奈良くるみは、先の全米オープンに続き3回戦進出を果たした。

 伊達が世界のトップ10として活躍した90年代には、彼女の活躍に刺激を受け、グランドスラムに11人もの日本人が出場する全盛期が訪れている。先出の神尾氏は、伊達がいつも飲んでいたスポーツドリンクにも強さの秘訣を見い出そうとし、その銘柄を知りたがった。そして実際に、「伊達さんからドリンクのラベルを見せてもらった時は、直ぐに自分も注文した」と言う。もちろん、そのドリンクが神尾氏の強さにつながったと言いたいのでは、決してない。ただそれほどまでに、伊達が当時の日本人選手に与えた影響は大きく、彼女の存在なくして黄金時代はありえなかったろうということだ。

 それから、20年――。クルム伊達が日本テニス界に運んできた新たな風は、後進たちが世界へ船をこぎ出す契機にもなっている。例えば22歳の土居は、2008年に復帰を決意したクルム伊達から練習相手として指名を受け、翌年のプロ転向会見の際には、クルム伊達からビデオレターで激励を受けた。

 「また、どこかの試合会場でお会いしましょう」

 ビデオを締めくくったその言葉に応えるように、土居はクルム伊達の背中を追って、同じ世界の舞台へとたどり着いたのだ。

 20年前に世界を驚かせた「ライジング・サン」は、そのわずか2年半後に突如として、テニス界に背を向けた。だが、再び日は昇り、今も日本の選手たちに光を与え続けている。

内田暁●文 text by Uchida Akatsuki