1月9日、米ツアーのソニーオープン・イン・ハワイ(1月9日〜12日/ハワイ州)が開幕した。石川遼にとって2014年の初戦であると同時に、米ツアー本格参戦からちょうど1年となる節目の大会だった。開幕を2日後に控えた1月7日、石川はこの1年を改めて振り返り、すでに昨年10月から始まっている米ツアーの2013−2014年シーズンの展望を明かした。

「昨季(2013年1月〜9月※)は(腰痛やパッティングの不調など)いろいろなことが自分に起こった1年でしたし、自分の実力が(アメリカで)どれぐらいなのかわからず、試合に臨むうえでも『やってみないとわからない』という状態だったと思います。今季のほうが落ち着いているし、幸運なことに良いスタートが切れている。昨季は(シード獲得のために重要な)フェデックスポイント(※)に対する意識は高くなかったんですけど、今季はシード獲得に必要なポイントを推測して、そのためにはトップ10があと2回必要だとか、トップ20が4回必要だとか、計算しながら戦っていきたい」

※米ツアーはこれまで年明けの1月からシーズンが開幕していたが、今季(2013−2014年シーズン)から2013年10月に新シーズンがスタート(2014年9月まで)。ひとシーズンが年をまたぐことになった。また、フェデックスポイントは、米ツアーのシリーズトーナメントの各試合の順位によって与えられるポイント。メジャー大会など、大会の規模によってポイントは異なる。

 シード獲得に奮闘した昨季の経験から、いたずらに「優勝」という壮大な目標を口にすることはなくなった。目の前の試合に集中しながら、長いシーズンをいかに戦っていくかに重点を置く。そして、当面の目標は来季シード権の獲得である。

「優勝するか、予選落ちかというような戦い方ではなく、初日、2日目は出遅れないようにして、予選通過できたら、3日目、4日目で(フェデックス)ポイントをできるだけ取れるように集中していきたい。当分はそういう戦い方になると思いますし、シードを早く確定させることで『優勝を狙おう』という気持ちになっていくと思います。そういう考え方ができるようになったのも、昨季から学んだことだと思います。自分の技量を過信するのも、過小評価するのも良くない。客観的に、自分の技量に応じて戦っていかないといけない」

 昨年1月の石川にあったのが「気負い」ならば、本格参戦2年目を迎えた石川にあるものは「心の余裕」かもしれない。年末のザ・ロイヤルトロフィー(2013年12月20日〜22日/中国)から2週間のオフを挟んで迎えたソニーオープン初日の目標設定は、ずいぶんと謙虚なものだった。

「初日は最低でも70位ぐらいでスタートできれば......。自分はもともとスロースターターで、2日目から4日目に向けて良くなっていくタイプ。初日に出遅れたとしても、そこまで焦る必要はないと思います」

 会場のワイアラエCCは、グリーンの芝目が読みにくいことに加え、コース上にはパームツリーや、日立のCM「この木なんの木」で知られるモンキーポッドが立ち並ぶ難コースだ。石川は2012年、この大会に初めて参戦したが、苦戦を強いられて予選落ちした。

 コースとの相性が悪いのか、今回も初日からショットが左右に乱れて3オーバー、目標を大きく下回る118位タイと出遅れた。ラウンド後は、ショット時のスタンスの修正や、パッティングの微調整を繰り返す石川の姿があった。

「最近、アイアンをフェードボールで打つ練習をずっとやっていたんです。次の段階に進んでいこうと思って。でも、そのままオフに入って、その間に他のトレーニングをやったりすることで、(ショットの)感覚が狂っちゃいましたね。練習場では予防していたんですけど、コースに出てからはそれができなかった。修正して、コースに対する苦手意識を持たなければ、明日は大丈夫かなと思います」

 10番スタートの2日目、出だしでバーディーを奪うも、その後は3連続ボギーを叩くなど、出入りの激しいゴルフに。最終9番のイーグルで3オーバーに戻したものの、スコアを伸ばせずに予選落ちに終わった。

 この結果を受けて、石川は「集中力の欠如」を問題に挙げた。

「ショットからパッティングまで問題は何もないと思います。技術的なことより、自分自身をマネジメントできなかった。ストロークプレイの試合が3週前のタイ選手権以来で、試合から離れたことで試合勘が鈍るというか、なまっている感じがあった。具体的に言うと、集中しているときは、200ヤード先のことでも、1ヤード単位でボールをここに落として、こう転がしてというイメージができるんですけど、今回はそういうイメージができなかった。試合勘は、試合に出続けることでつかんでいけると思います」

 不本意な結果に終わったことで、欠場予定だった次週のヒュマナチャレンジ(1月16日〜19日/カリフォルニア州)への出場を急遽決断。2月のノーザントラスト(2月13日〜16日/カリフォルニア州)まで6連戦を自らに課すことになった。

「集中力が取り戻せて、ちょっとだけゴルフが噛み合えば、良いスコアが出せると思う」

 そう語った石川に、焦りはなく、気負いもなかった。足下を見つめ、長いシーズンを見据えた石川がいた。そこが、予選落ちを繰り返した昨季序盤との大きな違いである。

柳川悠二●文 text by Yanagawa Yuji