最後まであきらめずに応援してくれるファンがいる国には、最後まであきらめない選手がよく似合う。

「日本に来ていちばん驚いたのは、ファンの人たちが1回から9回までずっと応援してくれることです。本当に1回から休むことなく、応援し続けてくれることにびっくりしました。感動したし、感謝しています。とてもいい気分でプレーできます。だから、どんなに点差が開いていようが、ファンのために最後まで頑張りたいと思います」

 そう語るのは、中日に入団して2年目、今年29歳になるドミニカ共和国出身のソイロ・アルモンテだ。


昨シーズン、来日1年目ながらリーグ5位の打率を残した中日・アルモンテ

 16歳だった2005年にニューヨーク・ヤンキースとマイナー契約を交わし、2013年のシーズン途中に初めてメジャーに昇格した。そして6月21日に初ホームランを放つなど、バッティングで目立っていた。

 だが、当時、ヤンキースのチームメイトだったイチロー(現シアトル・マリナーズ)の目を引いたのは、9月26日の試合前のある光景だった。

 その前日、ヤンキースは痛い負けを喫し、プレーオフ争いから脱落。ほとんどの選手は、もうシーズンオフのような気持ちになっていた。試合前の全体練習をキャンセルし、クラブハウスではダンボールにモノを詰め、それをテープで巻き、荷造りする選手で溢れかえっていた。

 しかし、イチローは違った。たとえプレーオフ進出が断たれたとはいえ、試合への臨み方はいつもとまったく変わらない。そんななか、イチローのほかにもうひとり、ロッカーの片づけよりも練習に励む選手がいたのだ。

 それがアルモンテだった。イチローから聞いたそのことを伝えると、アルモンテからこんな答えが返ってきた。

「その日のことは覚えていません。でも、たしかにそんな状況でも練習していたと思います。だって、野球が大好きですし、選手として野球ができる期間は限られていますからね。たとえば弁護士だったら、歳を重ねても仕事はできますけど、選手が野球を仕事にできるのは10年とか15年ぐらいでしょ。だからこそ、1日1日を大事にしたいのです。いつ最後になるかわからないので一生懸命やらないと。みんなが荷物の片づけをしていたとしても、僕は試合がある限り、練習を優先させると思います」

 そんなアルモンテが、昨シーズン、一時期打率がリーグトップになったことがあった。そのことをイチローに伝えたら、驚く様子もなく、こう答えた。

「彼ならそうでしょうね。日本に合うタイプだと思うし、頑張ってほしいと思います」

 その言葉を聞いたアルモンテは、「うれしいですね」と笑顔を見せた。

「イチローはすごくいい仲間だったし、彼からたくさんのことを学びました。野球に対して本当に真面目だけど、陽気でいつも冗談を言っていましたね。内容は……ここでは言えないですけど(笑)。でも印象に残っているのは、来る日も来る日も同じ練習をしていたことですね。体力的にしんどい時もあったと思うのですが、それでも練習の量を減らしたりすることなく、いつも忠実に実践していました」

 しかし、イチローは今のアルモンテを見ても、気づかないかもしれない。なぜなら、今ではアルモンテのトレードマークでもあるヒゲは、アメリカでプレーしていた時にはなかったからだ。ヤンキースはヒゲを伸ばすことが認められていないので、イチローはヒゲを生やしたアルモンテの顔を知らない。

 そのヒゲだが、じつは日本での活躍に大きな意味をもたらしていたと、アルモンテが語る。

「ヤンキースの頃は成功したい気持ちが強すぎて、自分のプレースタイルを見失っていました。でも日本では違います。アメリカでのその経験を生かそうと、自分らしいプレーをしようとしていますし、しっかり準備して、それをグラウンドで発揮できればいいかなと思っています」

 ヒゲはどんな役割を果たしたのだろうか。

「ヒゲは気持ちいいですね。ヤンキースの頃は毎日きれいに整えないといけませんでしたが、本当はずっと伸ばしたかったんです。そういう意味で、今は素直に気持ちよくプレーできています。もちろん準備することは大事なことですが、気持ちよくプレーすることも本当に大事なことだと思います」


ヤンキース時代、イチローから多くのことを学んだと語るアルモンテ

 昨年、アルモンテのヒゲとともに打率も伸び、タイトル奪取こそならなかったが、セ・リーグ5位の打率.321という好成績を残した。シーズン後半に成績が落ちたのは、「自身にとってキャリアハイとなる試合数、打席数を経験したからか?」と問うと、アルモンテは次のように答えた。

「違います。最後まで気持ちよくプレーできました。野球というのは、いくら練習しても結果が出ない時があるスポーツです。でも僕はたくさん練習すればいい結果が出ると信じているので、今年も練習を大事にしたいと思います。今年はもっと試合に出たいですし、もっと打席に立ちたい。そしてドラゴンズの優勝に貢献したいです」

 そう言うと、アルモンテのヒゲの中から真っ白い歯がキラリと輝いた。