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●自動車メーカーとIT企業、無人運転で深まる関係

日産自動車とDeNAが2月23日、無人運転車両を活用した交通サービスの実証実験を始めると発表した。「イージーライド」(Easy Ride)である。両社が組んだ理由とは何か。そして、目指すクルマ社会はどのようなものなのか。同乗走行の体験記ともどもお届けしよう。

○手を組んだ両社に共通点

日産とDeNAには、自動運転に積極的という共通点がある。

2013年に日産は、2020年までに革新的な自動運転技術を複数車種に搭載する予定と発表。日本の自動車メーカーとしては、いち早く自動運転の実現に言及した。筆者は同時期に米国のテストコースで実験車に同乗。ステアリングに触れずにコーナーを曲がり、歩行者を模したボードが飛び出すとペダルを操作しなくても急停止するなど、当初から完成度の高さに驚いた覚えがある。

その後も日産は自動運転の研究開発を進め、2016年には高速道路の同一車線でアクセルとブレーキ、ステアリングの自動化を実現する「プロパイロット」をまず「セレナ」に搭載。その後は「エクストレイル」と「リーフ」にも採用した。

ちなみに日産は、このプロパイロットについて「高速道路同一車線自動運転技術」という表現を使っているが、現状では人間が運転主体である点でスバル「アイサイト」などと大差なく、筆者は運転支援技術と認識している。

○自動運転で交わった日産とDeNAの進む道

一方のDeNAは、2015年にまず「ロボットタクシー」事業の新会社を設立。過疎化や高齢化の進む地域の高齢者や子ども、障がいのある方などの交通弱者に快適な移動をもたらすという目標を掲げた。

翌年にはフランスのITベンチャー「イージーマイル」(Easymile)と提携し、同社の無人運転小型バス「EZ10」に「ロボットシャトル」という名を与え、国内各地で実証実験を始める。続いて物流大手のヤマト運輸とも手を結び、「ロボネコヤマト」というネーミングで、自動運転社会を見据えた次世代物流サービスの実現を目指すと発表した。

そして2017年1月、両社は手を結ぶ。米国ラスベガスで開催された世界最大のIT展示会ともいわれるCES(家電見本市)において、日産はDeNAとともに、無人運転技術を活用したモビリティサービスの活用を進めていくと明言したのだ。

自動車メーカーとIT企業が別々に歩みを進めてきた自動運転分野が、次のフェーズに入ったということができるだろう。

●無人運転を先行体験! 自動運転技術の向上を実感

○モニター募集は応募多数

あれから1年。ついに両社のコラボによる実証実験が始まることになった。それが「イージーライド」である。「無人運転車両を活用した交通サービス」と“無人”という言葉を入れたところや、イージーライドという名前の付け方から、DeNAのセンスを感じる。

実証の場所は日産の本拠地である神奈川県横浜市のみなとみらい地区周辺で、コースは日産グローバル本社と横浜ワールドポーターズの間となっており、間に2カ所のステーションがある。2台の車両が用意され、参加者は昨年12月からイージーライド公式サイトで募集した一般モニター約300組。1,500通以上の応募から抽選で選んだという。

スタートは3月5日だが、その前に報道関係者向けの発表会および体験取材会が開かれたので、後者に参加した印象を交えながら内容をお伝えしよう。

○コネクテッド技術でサービスも多彩に

イージーライドを一言でいえば、自動運転とコネクテッドカーの融合といえる。自動運転技術は日産、コネクテッド技術はDeNAが主に担当した。自動運転ライドシェアの予約や目的地設定だけでなく、移動中には周辺のレストランのクーポン取得なども行えるという。

まずはモニター参加者に提供される専用モバイルアプリを起動。ここで目的地の設定を行うが、地名や施設名だけでなく、「ハンバーガーが食べたい」などの検索もできる。入力は音声でも可能。リストの中からお店を選ぶと、最寄りのステーションまで乗せて行ってくれる。

ほどなくして車両が到着したとの情報が入り、外に出ると、日産の電気自動車「リーフ」をベースとした実験車両がやって来た。後席に乗り込むと、目の前に装着されたタブレット端末のディスプレイが、まずはシートベルトの着用を促す。ベルトを着用しなければ発進しないシステムにすれば安全性が高まるだろう。

今回はまだ(?)運転席にスタッフが乗っていたが、彼の両手はステアリングの近くで待機していて操舵はしない。足もペダルを踏んではいない。しかし、車両は日産本社のエントランスから公道に出ると、赤信号で止まり、青に変わると発進し、交差点では対向車が途切れたところで右折した。

終点のワールドポーターズ近くに路上駐車の車両があったときだけ手動運転に切り替えたが、ここも自動制御は可能とのこと。筆者が公道で自動運転車に乗るのは3度目だが、過去2回以上に安心して過ごすことができた。

●自動運転で具体的な提言を行った日産とDeNA

○将来的には運転席が空席でも走る車両に

ちなみに、今回の自動運転は車両側だけで制御しているわけではない。走行中の位置や状態をリアルタイムで把握可能な遠隔管制センターを設置しており、両社の技術を融合させた遠隔管制のテストも行うという。

警察庁は昨年、遠隔型自動運転システムの公道実証実験を許可すると発表。12月に石川県輪島市で電動カートを使った走行が最初に認められた。今回の遠隔管制センターもこの流れの中で導入したのだろう。将来的には運転席に誰も座らない無人運転を想定していることが分かる。

乗車中には走行ルート周辺のおすすめスポットや最新のイベント情報など、約500件の情報が目の前のタブレット端末に表示されるほか、店舗などで使えるお得なクーポンを40件程度、用意しているという。お気に入りのクーポンがあれば手持ちのスマートフォンに転送し、あとで使えるという仕組みだ。

体験走行は10分ほどで、クーポンを試す時間はなかったが、目的地設定のときを含め、既存のタクシーやライドシェアでは味わえない多彩なメニューを持っていると感じた。IT企業ならではの感覚が反映されていると思った。

○実証で価格などを検討、2020年代早期には本格展開へ

3月5日からの実証実験中には、参加したモニター向けにアンケートを行い、乗車体験についての評価や周辺店舗と連動したサービスの利用状況、実用化した場合の想定利用価格などについて情報を収集し、今後の実証実験やサービス開発に活用する予定とのことだ。

もちろん、今回の実証実験が全てではなく、車両配置や多言語対応、サービス内容などの検討を続けつつ、2020年代の早い時期に本格的なサービス提供を目指していくという。

自動運転はこれまで、いつ導入するかという話題が多かった。その中で日産とDeNAは、その車両をどう使うかというテーマについて、コネクテッド技術を用いて踏み込んだ提案を行った。しかも、自動車を所有してもらうことが前提のメーカーとしては珍しく、シェア(共有)による価値を提言した。未来のモビリティシーンのためには、自動車メーカーとIT企業のコラボは大切だと痛感した。