優勝チーム「ニューウィンド」の4人(左から原なつ美さん、坂内佳永さん、瀬川茉里さん、砂野晃太郎くん)

写真拡大

 今の中高生はここまでできる!―。戦後2番目の長期成長が続く国内経済だが、グローバル競争を勝ち抜くには次代を担う若者の育成が必要不可欠。中高生が企業とタッグを組んで創造力を競う「Mono―Coto Innovation(モノコトイノベーション)」では、実際の商品化や学生の起業といった成果を上げ始めている。少しずつだがモノづくりに新風を送り込んでいる。

 モノコトイノベーションは2017年末に決勝大会を開催。3回目となる同大会は、長期入院中の女子中高生とその親友向けのドーム型コミュニケーションデバイス「COVO(コーボ)」の優勝で幕を閉じた。

 栄冠に輝いた「New―Wind(ニューウィンド)」の4人は別々の学校に通う男女でチームを結成。「自分たちの経験がモノづくりになってうれしい」と、泣き笑いの顔で喜びを爆発させた。

 コーボは2段カラーボックスぐらいの大きさで、枕の上に置き、ベッドに横たわってドーム内部に頭を入れると、目の前の天井にスクリーンが見える構造。頭を横に向けた位置のホログラムには親友の姿が映る。隣で寝転んでいるように、同じ映画や写真を見ながら話ができる。

 ニッチな上に大がかりな装置で、企業であれば「スマートフォンで連絡できるのに、本当に必要か?」といった反対意見につぶされたかもしれない。

 だが、男子や大人とは異なる女子中高生の“女の子の親友”という特別感で「気持ちを満たせる」(メンバー)という。中高生の自由な発想と、技術を持つ企業が一緒に取り組む場だからこそ形にできた。

全国から260人が応募
 今大会には全国の中高生約260人の応募から、145人が8月の予選大会に参加。企業らの出した五つのテーマに挑んだ。各テーマ1位の5チームが決勝へ進み、4カ月かけて企業と一緒にアイデアを練り直し、プロトタイプまで完成させた。

 優勝したニューウィンド以外の4チームも大人顔負けの熱意とアイデアで挑戦。例えば、色とりどりのリストバンド型デバイス「MoT(モット)」は、色ごとに音や光、振動を出す、加速度を測るといった役割を持たせた。

 “ガチ勢”は、運動部の練習でフォーム確認やスイング速度の測定に使い、勝つための技能向上を助ける。一方、部活を楽しむ“エンジョイ勢”は、観客のスマホとつなぎ、応援を好きな選手に振動で伝えられる。使い方はさまざまだ。

 家庭の食品ロスの解決を目指す「たべったー」は、小学校2―3年生の食育と家庭の冷蔵庫内の食品管理を同時に行うアイデア。小学生は専用ノートに食品を貼りながら、冷蔵庫内の食品の行き先を追跡する。

 冷蔵庫内の食品をデザインしたシールをノートの冷蔵庫ページに貼り、食べたら腸に、捨てたらゴミ箱のページに移す。保護者の食品管理にも役立ち、最後にゴミ箱ページのシールをなくす方法を考える。教師や食品スーパーなどにも意見を聞き、アイデアを練った。

 ほかの2チームも、リップスティックのように伸縮する魔法瓶「のびーマグ」や、下着が透けない部活用の白パンツ「SUKETTO(スケット)」を提案。過去の大会と同様に商品化されるアイデアもありそうだ。

急成長に思わず涙
 モノコトイノベーションは、教育事業を行うCurio School(キュリオスクール、東京都目黒区、西山恵太代表取締役)と、金型メーカーの経営を再建した実績でも知られる製造業向けコンサルティングを行うO2(オーツー、同港区、松本晋一社長)が主催し、企業などの支援を受けて運営している。

 テーマを出題する企業はスポンサー料に加え、社内の優秀な人材の時間や試作費などをたっぷり注ぎ込む。社会貢献の目的もあるが、「見合うものを得られるか」を問われ続ける。