日本人の平均寿命のランキングは、依然として世界1位をキープしている。『ついに突き止めた究極の長寿食』(洋泉社)などの著書がある家森幸雄氏は、その理由を「バランスのとれた食生活」にあるとして、こう述べている。
 「毎日の一食一食が我々の体を作り、いかに食生活が命を支えているかを考えて欲しい。若いサラリーマンや学生、フリーターたちは外食中心の美食に走り、コンビニ食、市販のおにぎり、ハンバークで毎日、昼食や夜食を済ませている。こうした人たちが、現在の平均寿命まで到達するかは難しいと言わざるを得ない。医食同源の精神を、しっかりと心に刻んで頂きたい」
 世界保健機関(WHO)が昨年に発表した2016年版の「世界保健統計」によれば、'15年の日本人寿命は83.7歳(女性=86.8歳、男性=80.5歳)。世界1位をキープし続けている理由は、乳幼児の死亡率が低いことや、最近では、成人病の検査が広まったことなどが挙げられ、加えてWHOは「何よりバランスのとれた伝統の食生活にある」と結論付けている。

 戦国時代、織田信長が気に入り、舞ったとされる「幸若舞」の演目の一つ、「敦盛」の一説には「人間50年、下天の内をくらぶれば、夢幻の如くなり」とあるが、当時の武将の寿命は、身分の高い人でさえ50歳程度だったと言われ、貧しい農民たちは明治初期まで30代で寿命を終えていた。
 それが1950年以降、日本人の寿命は一気に世界一に駆け上がるわけだが、根本にあるのは医療技術の向上だけではない。日本には、「医食同源」という言葉があり、毎日栄養バランスのとれた食事をしていれば、病気の予防や治療にも繋がり、健康維持も可能という考えが延々と継がれてきた結果でもあるのだ。
 「医食同源は、中国の“薬食同源思想”が元になっているとされ、70年代に日本で広まった造語と言われています。すぐに風邪をひいてしまうような人は、食事において好き嫌いが多いとされ、特に野菜を摂らない人は、ビタミンとミネラルが不足している傾向があります」(健康ライター)

 この2つに、たんぱく質、脂質、糖質を合わせたものを5大栄養素と呼び、体調をコントロールするための微調整役を果たしている。
 「普段から元気な人は、これらを万遍なく摂って、何でも美味しく食べられているので、病気もしにくいのです。50年代以降生まれの日本人は、若いうちからそういったバランスのとれた食生活が自然と身に付いたのでしょう。ここ数年は“食育”という言葉が広まり、何をどう食べるか、親から子供に伝え、引き継いでいくことが大切です」(同)

 ここで、食事と長寿の関係について見てみよう。
 管理栄養士で料理研究家の林康子氏に聞いてみた。
 「ペルーやパキスタン、ブルガリア、ジョージア(旧グルジア)などには、“長寿の郷”があったと言われます。これらの国があるコーカサス地方は、ヨーグルトの生産地として有名であると同時に、長寿国が集まっている地域とされます。ヨーグルトと言えば、中に含まれる乳酸菌が腸内の環境を整え、便秘を防いだり免疫力を高める効果がある。他にも、コレステロール値を下げることから、これが健康長寿に繋がっているとされています」

 一般的に長寿と言われる地域では、ヨーグルトの他、発酵食品のチーズなどを上手に食べているという。現在は日本でも様々な銘柄のヨーグルトが手に入るが、中でもカスピ海ヨーグルトは、2012年あたりから日本で広まり注目を集めた。やや高価ではあるが、コレステロール値を下げ、がんを防ぐ効果もあると言われているからだ。
 しかし、林氏によれば、かつて長寿国と言われた地域でも、今はそれを維持することが困難になりつつあるという。食生活が西欧化している今、ブルガリアでさえヨーグルト派からバターとパン食などに移行する人が増え、心筋梗塞などの病気に罹る人が少なくない(WHO発表の'15年データでは平均寿命74.5歳で世界ランキング80位)。