漫才日本一決定戦「M-1グランプリ2017」で優勝し笑顔を見せるとろサーモン。村田秀亮(左)と久保田かずのぶ=2017年12月3日(写真:日刊スポーツ新聞社)

「M-1」ブランドはどのように確立されたのか

12月3日に放送された「M-1グランプリ2017」は、とろサーモンの優勝で幕を閉じた。大会前にファイナリストが発表されると「今年は誰が優勝するのか」という話題で盛り上がり、終わった後には個々の芸人やネタの内容、審査員のコメントや採点についてさまざまな感想や意見が飛び交う。こんなに多くの人が熱くなれるお笑い番組はほかにない。

現在、民放各局では「R-1ぐらんぷり」「キングオブコント」などのお笑いコンテスト番組が存在しているが、いずれも世間からの注目度では「M-1グランプリ」に及ばない。ここ数十年のお笑いの歴史の中で、「M-1グランプリ」だけが超メジャー級の存在感を保っている。このような「M-1」ブランドは、どのようにして確立されたのだろうか。

「M-1」という企画を立ち上げたのは、大会委員長の島田紳助である。2001年、吉本興業では漫才文化を盛り上げるための新たなプロジェクトが求められていた。社員の1人が別の用事でテレビ局を訪れた際に、なにげなく島田紳助の楽屋にも足を運び、その話をしたところ、紳助が興味を示した。そして、紳助の口から「若手漫才師を対象にしたコンテストを開催する」というアイデアが飛び出したのだ。

「優勝賞金1000万円」「決勝戦は全国ネットで生放送」「関西だけでなく全国から参加者を募る」「吉本興業だけでなく他事務所の芸人の参加も認める」――このときに紳助が口にしたコンテストの形式は、今までになかった画期的なものだった。驚くべきことに、この時点で彼はコンテストのネーミングに関しても語っていたという。

「『K-1』の漫才版。いうたら『M-1』や」。

こうして、立案者である島田紳助を大会委員長として、2001年に『M-1グランプリ』が始まった。この新しい形のお笑いコンテストについて、最初は芸人たちも半信半疑だった。だが、予選が進んでいき、大会の全貌が少しずつ明らかになるにつれて、芸人たちの目の色が変わり始めた。

特に彼らを驚かせたのが、ダウンタウンの松本人志が審査員として名を連ねていたことである。今でこそ、「M-1」や「キングオブコント」で松本が審査員席に座っているのは当たり前の光景になっているが、2001年当時はそれが衝撃的だった。1990年代中盤から後半にかけて、すさまじい勢いでお笑い界の頂点に駆け上がっていった松本は、まだまだ現役の王者としての風格を漂わせていた。

そんな彼が審査員として若手芸人のネタを評価するというのは画期的なことだった。果たして誰にどんな点数をつけるのか、大会前から注目が集まっていた。2001年の第1回大会では、当時まだ無名だった「麒麟」を松本が高く評価した。

「僕は今まででいちばん良かったですね」

麒麟は合計得点では10組中5位という結果に終わったのだが、松本だけは彼らに自己最高点をつけていた。麒麟は「あの松本が認めた芸人」として一気に脚光を浴びるようになり、飛躍的に人気を伸ばしていった。その後も「M-1」の常連として毎回のように優勝争いに絡んでくるようになった。

審査員としての松本は、芸人の人生を左右するほどの影響力を持っていたのだ。彼の存在によって「M-1」の権威は揺るぎないものになった。

「人間ドキュメント」としての魅力も

また、「M-1」には「人間ドキュメント」としての魅力もあった。この大会では「結成10年以内(2015年大会以降は結成15年以内)」という参加資格が定められていた。若手漫才師たちは、決勝の舞台を夢見て、1年かけて必死にネタを磨き上げていく。一心不乱に漫才に打ち込む彼らの姿は、それだけで魅力的なものだった。

「M-1」では、それぞれの芸人がネタを披露する前に彼らの紹介VTRが流されていた。そのテイストは、格闘技番組における選手紹介VTRに近い。彼らがこの大会に懸ける意気込みを伝えて、真剣勝負の雰囲気を盛り上げる役目を果たしていた。

準決勝で敗退した芸人の中から、敗者復活戦を勝ち抜いた1組だけが決勝に復活できる「敗者復活」というシステムも画期的だった。2007年大会では、サンドウィッチマンが敗者復活からの劇的な優勝を果たして話題になった。それ以外にもここから数々のドラマが生まれている。

紳助は芸人の中でも無類の「感動好き」として知られる。彼の番組では、感動を押し付けてくるような演出が見られることがあり、それを苦手とする視聴者も一部には存在したのではないかと思う。

しかし、「M-1」が多くの人を熱狂させるビッグコンテンツに成長したのは、発案者である紳助が巧みに「笑いの真剣勝負」を行うための空間を演出することに成功したからだ。彼が芸能界を引退してからも「M-1」は存続して、今なお圧倒的な存在感を保っている。いわば、「M-1」とは、稀代のプロデューサーである紳助の置き土産なのだ。

「島田紳助」と「松本人志」という2人のカリスマ芸人の化学反応によって、空前絶後のお笑いコンテスト番組が誕生した。少なくとも松本が審査員席の一角に陣取っているうちは、「M-1」の権威が揺らぐことはないだろう。(敬称略)