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●SUV専門メーカーから4番目のクルマが登場

英国のSUV専門メーカーであるランドローバーの「レンジローバー」に、4番目の車種として「ヴェラール」(VELAR)が今年、加わった。そして今回、遅れて日本市場に導入されたディーゼルエンジン車に試乗し、ヴェラール誕生の意味をようやく理解できたように思う。

○レンジローバーで4番目の車種はどんな性格か

今後のレンジローバーにおけるデザインの方向性を示すとされる先進的なデザインと、デジタルテクノロジーを兼ね備えた“ミッドサイズラグジュアリーSUV”という触れ込みで誕生したヴェラールであったが、当初導入されたV6の3リッターガソリンエンジンを搭載した車種に試乗したときは、わざわざ4番目の車種として、ヴェラールがなぜレンジローバーに加わったのか、分かり難かった。

ヴェラールは、見た目のデザインは新しく、確かにこれまでのレンジローバーや、「レンジローバースポーツ」の角張ったスタイルとは違った、やや丸みのある先進的なデザインではあるが、見た目の新鮮さという点では、クーペのようなスタイルを採り入れた「イヴォーク」のほうが独特さは伝わってきた。

また、スーパーチャージャーという過給器を備えたV型3.0リッターガソリンエンジンがアクセルを全開にすれば猛烈な加速を体験させたものの、全体的に重々しい走行感覚は、レンジローバーやレンジローバースポーツはもちろん、レンジローバーイヴォークとの違いをそれほど印象付けなかった。

ところが、今回試乗した直列4気筒で排気量2.0リッターのディーゼルターボエンジンを搭載した車種は、明らかに新鮮さを覚えさせたのだった。それは、V型6気筒より軽い直列4気筒のエンジンを積んだことで獲得した、軽快さによる乗り味の違いといえるだろう。なおかつ、このディーゼルエンジンは、いわゆるディーゼルらしい振動や騒音が少なく、強い加速をさせた際にも高回転へ伸びやかに回り、壮快な速度感覚を味わわせたのであった。

この軽快さは、市街地の角を曲がり、あるいは車庫入れをするといった日常の運転の中でも扱いやすさをもたらしてくれる。

●SUVブームの発端となったレンジローバー、日本で買っているのは?

つるりとした先進的な外観と、ディーゼルエンジンによる新鮮な走りが味わえるヴェラール。その上で、イギリスの高級車である「ジャガー」などからも感じられる、英国風の派手過ぎず目に心地よい色使いのインテリアは、気持ちを豊かにしてくれた。改めて室内を見回せば、簡素でありながら上質な作り込みや造形によって、心が癒されるのであった。

○直列4気筒エンジンを得て本来の味を発揮

そもそも、レンジローバーの成り立ちは、日常的に乗る「ロールスロイス」や「ジャガー」と同じように、英国の貴族たちが彼らの領地を見回るための頑丈な四輪駆動車として誕生したと伝えられる。米国の「ジープ」と同じように、悪路を走るために生まれた四輪駆動技術を、より一般の人でも扱いやすくし、車体はアルミニウムで作って軽く仕上げられた。これが、米国のビバリーヒルズに住む人たちにも、高級セダンとは違うお洒落なクルマとして受け入れられ、今日のSUVブームの発端となっている。

そうした流れを汲むレンジローバーに加わったヴェラールは、軽量な直列4気筒エンジンを得て、目指した本来の味を発揮できるようになったのではないかと思う。2018年2月には、同じ直列4気筒のガソリンエンジン車も日本に届けられるようになる。

ヴェラールは2017年9月の発売から約400台の受注を得ている。その多くは「50歳代以上のお客様」であると、ジャガー・ランドローバー・ジャパンのマーケティング・広報部、佐藤健プロダクトマネージャーは解説した。一方、当初の狙いとして想定した、イヴォークからの乗り換えは意外に少なかったともいう。

かつて、「いつかはクラウン」という言葉があったように、人生と共にクルマも出世して、大きな車種を選ぶといった買い方は、影を潜めはじめているのかもしれない。

●“英国離れ”の日本にレンジローバーが問う現代のSUV

○英国ブランドに日本人を惹きつける魅力はあるか

また、一般的に輸入車ではドイツ車人気が続いており、英国車の存在を知る人が、どれほど若い世代にあるだろうかとの懸念も指摘される。

そもそも、英国に関する情報が日本では減っているように感じる。そうした中で、ヴェラールを購入する50歳代以上というのは、まさしくビートルズの影響や、その後1970〜80年代のデヴィッド・ボウイ、80年代のカルチャークラブ、ワム、デュラン・デュランなどの音楽に親しんだ世代ではないだろうか。あるいは、アイルトン・セナが人気となったF1に熱狂した人は、ほとんどのF1チームが英国を本拠地とすることを知っていたはずだ。

今日の英国は、EU離脱や王室の話題が日本に伝えられる程度で、それもダイアナ妃が亡くなる前とは、情報量が比較にならないほど少なくなっているだろう。英国文化やファッションの情報も多くはなく、英国を意識したり、英国に魅了されたりする機会が減っているのではないだろうか。

○引き算の美学が現代人の好みにマッチ?

それでも、レンジローバーイヴォークは、500万円台からの価格や、SUVでありながらコンバーチブル(オープンカー)もあるなど、ドイツ車一辺倒では飽き足らない人の関心を呼んだ。続いて、簡素なデザインの美しさを追求する「引き算の美学」のヴェラールは、同じように引き算の美学を語るマツダの「魂動デザイン」や、米国の電気自動車(EV)テスラのような、新しいクルマの美しさの在り方に通じ、惹きつけられる人はあるだろう。

独自性のある装備としては、クルマの中に貴重品を残したまま身軽に車外で活動することを助けるリストバンド式のアクティビティキーが挙げられる。ジャガー・ランドローバーの他にはない機能であり、一度使うと手放せなくなるのではないだろうか。

ヴェラールは、存在を知れば選択肢の1つになりうるクルマなのではないだろうか。そして実際に運転してみると、今回の直列4気筒ディーゼルターボエンジン車のような、新鮮なクルマとしての乗り心地も体感することができる。

米国のキャデラック「XT5」も、いわゆる昔からの“アメ車”と言われてきた時代のクルマとは違った、軽妙さを備えた快適なSUVであった。国柄の違いはあるにしても、新たな時代を切り拓くクルマとして、レンジローバーヴェラールとキャデラックXT5は、いずれも心に響く何かを持った新感覚のSUVである。