かつてマリナーズに所属していたイチロー【写真:Getty Images】

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米メディアが12年前の超人的“本塁打強奪”に再び脚光…ファン感嘆「なんてキャッチだ」

 今年44歳を迎え、米大リーグで最年長野手となりながら、第一線を走り続けるイチロー外野手。01年のメジャー挑戦以来、バットのみならず、華麗な守備でもファンを沸かせてきたが、米メディアはかつて披露した伝説の“壁よじ登りキャッチ”に脚光。動画付きで紹介すると、ファンから「史上最高だ」「なんてキャッチなんだ」と感嘆の声が上がっている。

 まるで忍者になったようだった。時を遡る事、12年前―。イチローが伝説的なプレーを演じたのは、マリナーズに在籍していた02年5月2日のエンゼルス戦だった。

 0-5とリードを許していた7回。1死二塁。4番アンダーソンが変化球をすくい上げ、ライトに大飛球を飛ばした。これを背走して追ったのが、背番号51だった。しかし、打球はグングンと伸び、打球に背を向けたまま、フェンス際に追い込まれた。右翼席のファンは“その時”を確信し、総立ちになった。次の瞬間だった。

 イチローは勢いそのままに飛び上がると、右足のスパイクでフェンスを蹴り、今度は左足のスパイクでもうひと伸び。そして、ファンが捕球しようと身を乗り出す中、左手のグラブでキャッチしてみせたのだ。そのまま尻もちをつきかけ、体勢を崩したがボールは離さない。それどころか、飛び出した走者を刺そうとしてすぐさま内野に転送していた。

実況は絶叫「アンビリーバブル!」…ファンから「まだ引退する時じゃない」の声も

 2ランを防ぐミラクルキャッチに本拠地は熱狂に包まれ、実況は「アンビリーバブル!」と絶叫。客席は総立ちとなってスタンディングオベーションを送っていた。

 MLBの動画紹介サイト「Cut4」は「#TBT」という木曜日に昔を懐かしむ趣旨で、米国内で流行中のハッシュタグをつけ、「壁をよじ登るイチロー」と題して動画付きで紹介。映像を見ると、2メートル50センチはあろうかとうフェンスを打球は完全に超えており、イチローは3メートル近い地点で捕球しているのがわかる。何より当時31歳。若々しさも新鮮に映る。

 目の当たりにしたファンも「史上最高だ。彼はまだ引退する時じゃない」「なんてキャッチなんだ。怪我もしない。彼もせめてもう1年だけでも見たい」と懐かしみながら驚嘆し、さらなる現役でのプレーに期待していた。

 イチローは今季在籍したマーリンズからFAとなり、来季の所属球団はまだ決まっていない。しかし、今季も打撃、守備ともに衰え知らずを見せつけている。伝説の“壁よじ登りキャッチ”から再び、イチロー待望論が沸き起こっている。