本社ビル地下にあるPFNのロボットルーム。左のロボットでパウチを掴む

写真拡大

ファナック・稲葉清典専務インタビュー
 ―ロボット事業が好調に推移してます。
 「米国、欧州、日本など世界で順調に伸びており、中国は突出している。産業別では自動車関連向けのロボットが堅調に推移するが、伸び率では車以外の一般産業向けの方が高い。一般産業では電子関連が伸びているほか、医療、食品、建設、住宅など新規に市場が加わる。地域でも産業別でも新たなロボット需要が生まれているのが特徴だと思う」

 ―好調な市場環境は今後も続きますか。
 「引き続き堅調だとみている。国内は車や電子部品を中心に需要が継続し、食品や物流などさまざまな分野で需要が伸びている。海外は下がる要因が今のところない。中国は伸び率が徐々に穏やかになると思うが、電気自動車やスマートフォンなどのIT産業が伸びており高原状態が続く。ロボットの生産能力も現状の月6000―7000台から、新工場が稼働する18年に同9000台、最終的に同1万1000台へと引き上げていく」

 ―10月に工場用IoT(モノのインターネット)基盤「フィールド・システム」の運用をはじめました。
 「ロボットなど工場内のあらゆる機器やセンサーをネットワークでつなぎ、デジタル化された情報をクラウドではなく現場に近い『エッジ』側で集約するインフラがフィールド・システムで整った。今後は集めた情報をリアルタイムに分散学習するAI(人工知能)技術に強みを持つプリファード・ネットワークス(東京都千代田区)と連携したアプリケーションなどを順次提供する計画で、29日開幕の『国際ロボット展』でも主要展示する」

 ―安全柵を設けず人のそばで作業できる「協働ロボット」も注目されています。
 「IoTやAIと連携する上でも協働ロボットは重要で、ラインアップを拡充する。FA(工場自動化)など各事業本部との連携では、加工機とロボットを組み合わせた自動化システムを簡単に導入できる『簡単スタートアップパッケージ(QSSP)』や、ファイバーレーザー発振器とロボットを組み合わせた溶接システムなどもアピールする」

【記者の目】
今後は組み付けなどこれまでロボットの導入が難しかった作業の自動化が求められ、協働ロボットはこうした人がメーンで手がける工程への導入が期待される。またこうした作業は人との連動やロボット同士の連携など柔軟性も必要になり、フィールド・システムやプリファード・ネットワークスとのAI技術の重要性がさらに高まりそうだ。
(西沢亮)
日刊工業新聞2017年11月24日

PFN、世界を変える物語は続く
 「深層学習により、それらを使う応用分野もITの分野も根本的に変わろうとしている。私たちとしては、こうした変化の波を重ね合わせ、より大きな波を起こしていきたい」

 日本を代表する人工知能(AI)関連スタートアップのプリファード・ネットワークス(PFN、東京都千代田区)。同社が7月24日に開いたメディア説明会の冒頭、西川徹社長はこう言葉に力を込め、自分たちの進む方向をしっかり指し示しました。

 PFNの強みは何より、深層学習のアルゴリズムの開発力。それに加えて力を入れているのが、IoT(モノのインターネット)と深層学習とを融合させた応用分野であり、ー動運転などの交通システム∋唆藩僖蹈椒奪箸覆匹寮渋ざ鉢がん診断などライフサイエンス-という3つの分野に的を絞っています。

 それぞれトヨタ自動車、ファナック、国立がん研究センターおよび産業技術総合研究所という強力なパートナーとタッグを組んで研究開発を進めていますが、西川社長によれば、各分野の専門家を社内に揃えているところにも強みがあるといいます。