ホンダのオープンイノベーションを舵とる、シリコンバレーの水先案内人

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ベンチャー企業との協業を掲げ、2000年からシリコンバレーで活動を始めたホンダ。舵取り役の杉本直樹は「オープンイノベーションは、ホンダの原点への立ち返り」と語る。

米シリコンバレーを拠点とする「ホンダイノベーションズ」。2017年4月に米国法人として独立したこの組織は、それ以前からホンダ・シリコンバレー・ラボ(HSVL)として活動してきた。ここを基点に本田技研工業(ホンダ)は、ドライバー向けスマホアプリのDrivemode、喉周辺の振動から音声情報を認識するVocalZoom、ドライバー用3DディスプレーのLEIAなど、様々なベンチャー企業との協業を生んだ。

「シリコンバレーにはホンダの原点がある」

同社は11年以降、社内向けのテクノロジーショーケースを年数回開催してきた。現地を訪れたホンダの役員・幹部らは、展示されている試作機を見て、ベンチャー企業CEOや大手テック企業との議論を重ねる。そして、帰国の途に着く頃、口を揃えてそのように語ったという。杉本直樹CEOは、ホンダ創業者の本田宗一郎が残した「成功は99%の失敗に支えられた1%だ」という言葉がベンチャー企業の姿と重なるのではないか、と話す。

「実際に動く試作機を手にしながら、『お客様に届けたい』という感覚を共有し、製品化に向けて検討を進める。この体験が、ホンダのかつてのベンチャー企業としてのDNAを刺激する。オープンイノベーションは、凄いイノベーションを起こすという”新しい動き”と捉えられがちですが、ホンダの場合は創業の精神への”立ち返り”ともいえます」

杉本が最大の成果と評するのが、グーグルの「Android Auto」、アップルの「CarPlay」との協業だ。スマートフォンと自動車をつなげて、車内ディスプレーにスマホのコンテンツを表示。ハンドルのボタンや音声認識を活用し、メッセージや予定の読み上げ、ナビゲーションなどをスマホに触れずに行える。

この協業は12年末、ホンダが作った試作機を、グーグル、アップルへ提案するところから始まった。スマホを車の中で安全に使ってもらえたら交通事故が減少する──、思いはすぐに共有されコラボレーションが始まり、15年に北米で発売された人気シリーズ「ACCORD」に搭載。世界初の同システム搭載の量産車となった。「12年時点でまだコンセプトしかない技術が、3年後に発売される車へ搭載されることは、本来はありえません(笑)」

なぜ、それが実現できたのか。そこには杉本が大事にしている「トランスペアレント(透明)」を心がける姿勢にあった。お客様目線での価値について、経営層をはじめ社内に向けてその実現可能性も含めて、正直にそして真摯に伝えて回った。その思いが届き、社外ならびに社内各部署の全面的な協力を得ることができ、他社よりも速く実現までこぎつけたという。

それ以外にも、現地の起業家やベンチャー投資家から「この技術をどう思うか」と聞かれれば、社内の適任者を見つけ出して、忌憚のない意見を集め、相手方と見解を共有した。ホンダに中途入社し、社内人脈もなく、シリコンバレーで新規にVCネットワークの開拓を重ねた杉本にとって、これらの歩みは”終わりのないドラゴンクエスト”のようだったという。

「例えば、番人に会って、社内のある部署のドアの開く鍵をもらう。その鍵で中に入ると、そこに電池に詳しい仙人がいた。その仙人と話すと、ポリマー材料の仙人を連れてきてくれたので、プラスチック新素材を開発したベンチャーのことを思い出し、説明してみると、仙人が喜んで見に行きたいと言い、2人で一緒に旅へ出た──。そんな冒険の繰り返しです」

ホンダが最初の法人「ホンダ・リサーチ・インスティチュートUSA」をシリコンバレーに設立したのは00年。日本の基礎研究部門による、コンピューターサイエンス研究を目的に始まった。

しかし、いざ活動を始めてみると、面白いベンチャー企業が沢山あることに気付き、ベンチャーとの協業を開始した。05年にコーポレートベンチャーキャピタル(CVC)が立ち上がり、それから6年後、同CVCチームは、北米向けの商品開発を手がける「ホンダR&Dアメリカズ」のシリコンバレーオフィス、HSVLへと組織変更していく。

その後、17年4月にHSVLは本田技術研究所直接出資の米国法人「ホンダイノベーションズ」として独立。より外部とのコラボレーションを加速させていく。現在、杉本は、ホンダ本体の戦略会議へ出席することもあり、イノベーションを起こすための水先案内人として重要な役割を担う。

そんな杉本がいまもこだわり続けているのは、「『こんなことができるのか』という驚きを社内に持ち込むこと」だという。だからこそ、イノベーションの度合いを示す評価指標の単位を「WOW」にしている。ホンダ社内の各部門責任者に試作機やデモを見せ、10段階で採点してもらう。

「いかに短い時間で高い『WOW』を実現できるかが、我々の活動で常に意識していたところです。ホンダの社員の起業家精神を掻き立てるような『WOW』を、これからも失敗を恐れずに見つけ出していきたい」

すぎもと・なおき◎リクルート、UCバークレーMBAを経て、2005年にホンダ入社。11年よりHSVLのシニア・プログラムディレクターを務める。17年4月、ホンダイノベーションズのCEOに就任。本田技術研究所の執行役員も兼務。