今回のシンポジウムのトピックは「がん免疫療法」(depositphotos.com)

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 10月12〜13日、アメリカ・ワシントンDCで開催された「がん免疫とがん免疫療法」のシンポジウムに参加した。

 このシンポジウムは、15年ほど前から「National Cancer Institute(NCI)」が主催するもので、世界でトップクラスのがん免疫学者や、がん免疫療法に取り組む研究者が集う。

 今年は約1500人が参加登録したとのこと。参加者は近年増えてきており、私が参加し始めた頃に比べて、がん免疫療法への関心の高さを感じる。オーガナイザーは、がん免疫療法界を30年以上牽引してきたNCIのSteven Rosenberg博士で、自身も発表を行った。

 世界一流のがん免疫学者の集まりゆえ、まだまだ臨床的に確立していない最新治療も発表された。しかし、<がん免疫療法の向かうべき道>が垣間見えた、高度なシンポジウムになったといえる。

新技術で80%以上の完全寛快

 「がん免疫療法」は、「免疫チェックポイント阻害剤」(抗 PD-L1 抗体:薬剤名オプジーボ、キイトルーダなど)の登場で画期的な臨床効果を出しつつある。

 がん細胞が<免疫にブレーキをかけている>状態では、免疫はがん細胞を攻撃できない。「免疫チェックポイント阻害薬」は、がん細胞が<免疫にブレーキをかける>仕組みに働きかけ、その<ブレーキを外す>ことで免疫細胞に本来の力を発揮させる。

 私も、拙書『進行がんは「免疫」で治す 世界が認めた がん治療』(幻冬舎)』で一般の人にもわかりやすく解説してきた。


 今回のシンポジウムで注目したのは、<新たな技術の本格化>だ。その新技術とは「CAR-T療法」である。アメリカ食品医薬品局(FDA)も10月18日、血液のがんの治療として新薬「アキシカブタゲン・シロロイセル(商品名イエスカルタ)」を承認した。

 CAR-T療法は、患者の体から免疫に関わる細胞を取り出して遺伝子を改変し、再び体に戻すというものだ。若年者のB細胞リンパ腫に対して80%以上の完全寛快を得た――というすばらしい成績を得てる。

 治療対象となるのは、「びまん性大細胞型B細胞性リンパ腫」などの成人患者で、2種類以上の治療を受けた後、効果がなかったか再発した人とされている。

 現時点では比較的に稀な疾患にしか適応されないが、「CAR-T療法」が実際に患者への治療に用いられることで、新たな課題や問題点が浮き彫りになり、さらに改善されていくはずだ。

 当然、頻度の高い難治性のがんに対して、CAR-T療法を試みることはすでに始まっている。今はまだ十分な成果が出ていないが、必ず実際の臨床においても応用可能なものが出てくるに違いない。

 問題は、治療費用がとても高額(アメリカでの表示価格は37万3000ドル:およそ4千200万円)なこと。だが一方で、治療から1カ月後の効果を調べて<効いていれば料金を支払う>という、成功報酬的な設定も検討されている。<医療費の新しいあり方>を考える機会にもなっており、今後の議論に注視したい。

日本でも胃がんに免疫チェックポイント阻害剤を承認

 日本でも9月末、胃がん患者に免疫チェックポイント阻害剤の使用が承認された。患者への治療にがん免疫療法を用いる機会が広がっている。

 このシンポジウムでも、以前は<手探り>だった点が、患者を対象とした臨床試験が進むことで、より明らかになった感がある。免疫チェックポイント阻害剤の効果の最大化や、他の治療法との併用など、腫瘍免疫学から理論的に導き出されたものが、実際にどうだったか――と確認されてきたのだ。

 特に、外科手術でがんの切除可能な患者にも、始めから免疫チェックポイント阻害剤を使用(ネオアジュバント療法という)した際の<免疫学的な解析>が発表された。

 そこで分かったのは、<ヒトのカラダでは、早期の段階から腫瘍(がん)に対する強い免疫拒絶反応が起きている。この「チェックポイント」の働きによってがんを排除する免疫力が働いていなかった>ということだ。

 今後もがん免疫療法は、これまでのがん治療の中により深く、確実に組み込まれていくことを確信している。
(文=角田卓也)


角田卓也(つのだ・たくや)
昭和大学臨床薬理研究所臨床免疫腫瘍学講座教授。和歌山県立医科大学卒業後、同病院で研修。1993年、腫瘍浸潤リンパ球の研究をテーマに医学博士号を取得。92〜95年、米ロサンゼルス、シティオブホープがん研究所に留学。同講師就任。95年、和歌山県立医科大学第2外科助教就任。日本初の樹状細胞療法を実施。2000年、東京大学医科学研究所講師、05年、同准教授就任。10年、バイオベンチャー社長に就任。日本初の大規模がんワクチンの臨床試験を行う。2016年5月より現職。30年間一貫してがん免疫療法を研究する。著書に『進行がんは「免疫」で治す 世界が認めた がん治療』(幻冬舎)』。