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●スマホ+カメラ=aibo?

ソニーは11月1日、犬を模した自律型エンタテインメントロボット「aibo」を2018年1月11日より発売すると発表した。販売はオンラインのソニーストア限定で、先行予約を11月1日午後11時1分より開始する。本体価格は19万8000円(税別)だが、別途月額2980円のクラウドサービスに接続する「aibo ベーシックプラン3年」などが必要となる。

2016年春にソニー代表執行役 社長 兼 CEOの平井一夫氏が開発を指示、2017年度内の発売を目標に開発を続けてきた。「感動をもたらし、好奇心を刺激し続ける会社が存在意義」と発信し続けてきた平井氏にとって、ロボティクス事業は強いソニー復活の一つの鍵でもあったはずだ。

先代のAIBOは1999年に登場し、「エンターテインメントを書くにしたロボット文化が生まれた瞬間」(平井氏)を作り出したが、2006年に撤退。「大変厳しい判断を行い、家族の一員としてかわいがってきたオーナーにとって心痛むことだったと受け止めている」と平井氏は過去の決断を振り返る。

新しいaiboは、イメージング事業とモバイル事業、本社R&D部門が中核となった混成部隊で製作。過去のAIBOに携わった技術者は「4名程度」(ソニー AIロボティクスビジネスグループ長 川西 泉氏)に過ぎず、「過去の継承」よりも新たなaiboという側面の方が強いようだ。

○クラウド連携が新aiboの中核に

過去のAIBOと新しいaiboでは、消費者を取り巻く環境が大きく変わった。人々は常にスマートフォンを手に取ってクラウドサービスに接し、AIスピーカーが流行の兆しを見せ、スマートホームの環境が整いつつある。そうした環境から、aiboについても「一定のお役立ちを意識しつつ、エンタテインメントロボットとして、癒やしや楽しめるといったバランスを考えた」(川西氏)という。

そこで鍵となるのが、クラウド接続だ。バックエンドにはIoTデバイスとの親和性が高く、外部連携の拡張性も見込めるAWSを採用。飼い主と接して育った人格ならぬ"犬格"がクラウドに常時バックアップされ、スマートフォンアプリ上で外出先でも自分のaiboと触れ合うことができるようになる。20名程度まで顔を認識し、可愛がってくれる人の順位付けなども行うことから、「世界に私だけのaibo」となる。

AI技術も、ソニー内製のディープラーニングライブラリや外部ソリューションも活用しつつ、aiboの性格が自律的に成長するプログラムに仕上げたことで、「ソニーとしてもどう成長するかはわからない部分がある」(川西氏)。各家庭で成長したaiboのデータをクラウドで集約することで、集合知としてさらに賢く進化させる構想もあるという。

また、鼻先に取り付けられた魚眼カメラを活用した「aiboフォト」や、ユーザーがプログラミングしたモーションなどをダウンロード、一部コンテンツは購入できる「aibo ストア」も立ち上げる。従来の延長線上ではなく、クラウド接続を前提にした新しいaiboの形は、今のソニーの勢いを表す姿勢にも見える。

また、面白いポイントではコアプロセッサーにスマートフォン向けのSnapdragon 820を採用していることもあり、aiboがLTE接続できる。オンラインストアで購入後、到着して直ぐに利用できるように製品設計したもので、「箱を開けたらすぐに我が家のペットとして利用できる」(川西氏)。

Wi-Fi接続が理想としたものの、ソフトウェアアップデートやモーションのダウンロードなどをユーザーが意識せずに利用できるようにしたことで、ITに明るくない高齢者層などでも安心して購入できるよう意識した。

●「15万台」の壁を超えるか

ロボティクス面では、かつてのAIBOの20軸を超える22軸をaiboに詰め込み、より自然な犬の振る舞いを再現。目には従来のLEDではなく、有機ELを採用し「感情を伝えるアイテム」(川西氏)として表現力の向上に力を入れた。

動きを生み出すアクチュエーターは、既製品の流用では「トルクが足りず、リニアな動きができない」(川西氏)ことから新規に独自開発。飼い主の認識や学習を行うベースとなるカメラやマイク、タッチセンサー、ToFセンサー、人感センサー、PSDセンサー、SLAMカメラ、肉球スイッチなど多数搭載している。

デバイスという側面から、長期的な10年単位でのライフサイクルを念頭に置いていると川西氏は語ったが、これはAIBOの苦い思い出を払拭すべくといったところだろう。当面は国内販売に注力し、生産についても愛知県の幸田サイトで行うとしている。

○ロボットへの本気度がaibo成功の道?

かつてのAIBOは累計15万台を出荷した。aiboの販売目標について尋ねられると、「それが一つの目安であり、市場の大きさは読みづらい点はあるものの、できる限り市場を切り開いていきたい」と川西氏。なぜこのタイミングでのaibo復活になったか、についても「技術的進化、進歩がある上に、社内でロボットを造りたいというエンジニアが潜在的にいた。その機運とともにマネジメント層の思いもあり結実した」(川西氏)と話す。

2018年度の通期業績予想が大幅な上方修正となった前日から11月1日にかけ、株価の上昇とともに新aiboの発表でも好意的な意見が多く並んだソニー。ただ、同社に対する期待値は高く、実際にどう転ぶかは製品リリース後にかかってくる。

特にクラウド連携によるソフトウェアアップデートやさまざまな機能追加は、多くのユーザーが期待するところであり、やはり前回のAIBO同様に「ソニーがいかに継続してaiboを育てるか」に注目が集まるはずだ。そのためには、aiboのみならず、同時期に人型ロボットとして世に送り出したQrioの新バージョンなど、第2弾、第3弾のロボットも話題作りや「ロボットへの本気度」を見せるためにも早期のリリースが求められるところだろう。

「自ら好奇心を持ち、人と寄り添う」という新しいコンセプトがソニーという会社の新しいイメージに繋がるのか、期待したいところだ。