なかなか真価を発揮できない香川。8分の決定機を決めていれば流れは変わっていたかもしれない。写真:滝川敏之(サッカーダイジェスト写真部)

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[キリンチャレンジカップ2017]日本2-1ニュージーランド/10月6日/豊田スタジアム
 
 満足できるゲームではなかったね。ニュージーランドは、大陸間プレーオフを控えているだけにモチベーションが高かった。持ち前の強靭なフィジカルとタイトな守備で、非常にインテンシティの高いゲーム内容を演じたと思う。
 
 ただ、相手はオセアニア3位のチーム。東アジアでグループ1位になった日本としたら、力の差を見せつけたい試合だった。雨でスリッピーなピッチに苦しめられたところもあるけど、自滅した印象のほうが強いかな。
 
 日本はもっと安定感ある試合をしたかったよね。立ち上がりの決定機を決めていれば、まったく違った試合展開になっていた可能性はあるし、攻撃のリズムも良くなっていたかもしれない。とはいえ、ああいうチャンスをモノにできないで苦戦してきたのが日本代表だ。世界に出た時に同じようなミスをすると、それこそ命取りになってしまう。
 
 さらに言えば、PKで先制した後の戦い方にも問題があったね。日本がリードしているのに、リズムが良くなったのはニュージーランドのほうだった。1点を返しに前がかりになった相手の背後を突くわけでもなく、かといってがっちり守って撥ね返していたわけでもない。これは選手の責任というよりも、ベンチワークに問題があったと思うよ。
 
 交代のタイミングが、試合展開を考慮していないように見えたんだ。 ハリルホジッチ監督には、前にも同じようなことがあった。あらかじめ、交代時間をある程度決めていたのかもしれないけど、状況を見極めないとチームは混乱するよね。
 
 選手たちに注文を付けるなら、球際の強さかな。局面での競り合いは、相手のほうが良かったよ。フィジカルレベルの差はあるにせよ、もっと闘志を前面に押し出した戦いをしたかった。
 
 この試合だけを見れば、良いパフォーマンスだったと言えるのは大迫勇也と乾貴士だ。大迫のポストワークは安定していたし、乾の変化をつけるプレーも効いていた。反対に、期待に応えたとは言えないのが香川真司だろう。
 以前から思っているんだけど、香川は真面目過ぎるよね。プレーに遊びがないんだ。あれだけの技術とアイデアを持っているんだから、もっと自分のイメージを思いっきり出して「俺に合わせろ!」というプレーをすればいい。特に今回の試合は、本田圭佑、岡崎慎司といった攻撃陣のベテランが招集されていないんだから、彼が親分になって引っ張るべきだったんだ。
 
 香川は守備もするし、周りの力を引き出そうと気を使ってプレーしているけど、彼クラスの選手はそれだけでは不十分。ゴールという結果を残さないといけない。開始8分のビッグチャンスは、絶対に決めたかった場面だよ。
 
 それに、チームとしての守備を考えるあまり、攻撃に切り替わった時に、いまいち有効なプレーができていない。誤解を恐れずに言えば、守備を少しサボってもいいから、攻撃を考えて良いポジションを取っておくべきなのかもしれないね。
 
 それができているのが乾。後半にあれだけ乾にボールが入ったのは、彼が自分の得意なプレーをするためのポジション取りをしていたから。もちろん、完全に守備をサボっているわけではなく、攻守のバランスを保つ感覚に秀でているんだ。
 
 香川と乾がセレッソ大阪でコンビを組んでいた時は、ふたりともイキイキしていたのにね。今は香川が窮屈そうに映ってしまうな。ニュージーランド戦で、同じポジションの倉田秋が点を取ってアピールしただけに、余計に香川の状態が心配だよ。
 
 日本代表には香川のような真面目な選手が多いよね。武藤嘉紀もソツのないプレーをしていたけど、レギュラーに定着するまでのインパクトはなかった。浅野拓磨も同じ。代表に生き残りたいという気持ちを、上手くプレーで表現できていない。彼らが殻を破ってくれると、日本代表の選手層がグッと厚くなるんだけどね。
 
 世界大会を見れば分かるけど、強豪チームには流れを変えられる選手がいるんだ。3年前のブラジル・ワールドカップでは、日本代表が身をもって体験したよね。グループリーグ初戦のコートジボワール戦。ドログバが出てくると、一気にまくられて逆転負けを喫した。ああいう働きができる選手が、日本にも必要だよ。
 10日のハイチ戦では、そのあたりのアピールを見てみたいね。おそらく、今回のニュージーランド戦の出来に、選手たちは危機感を覚えているはずだ。誰かがサバイバルから抜け出すようなパフォーマンスを見せれば、それに刺激を受けた他の選手たちも発奮するだろう。

 そうなればゴールラッシュも期待できる。次こそはスカッとするような試合をしてほしいね。

【PHOTO】日本×ニュージーランド戦の美女サポーターたち❤