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 とあるご老人(仮に沢山さんとしておく)から話を聞いた。

 沢山さんは、満州事変の頃から終戦まで闘い続けた歴戦の職業軍人で、終戦の頃は南方で戦っていた。

 「わしの部隊はな、上陸してきた敵に果敢に突撃していったんだが、敵の集中砲火の前に全滅してしまった。仲間の肉片が飛び散る中でな、わしは気を失ってしまった」

 沢山さんが意識を取り戻した頃には、夜になっており、周りは味方の死体でうめつくされていた。助かった、今なら逃げられる。ジャングルを越えてとなりの入江に行こう。あそこにはまだ味方がいるはずだ。沢山さんは闇に紛れ、ジャングルに逃げ込んだ。

 「おーい、貴様は、日本人だろう」

 蚊の鳴くような小さな声が聞こえた。一瞬身構えたが、周りには誰もいない。

 「ここにいるよ。どうやら足をやられた。動けないんだ」

 目を凝らしてみると、闇の中で日本兵が横たわっている。それは、戦友の高橋であった。

 「おい、沢山! 自分はもう歩けない。せめて遺品だけ国の家族に持っていってくれんか」

 高橋は遺品を沢山さんに預けようとした。

 「何を言うんだ。貴様を背負って友軍に合流してみせる」

 しかし、磁石すら持っていない彼は、ジャングルの中を何度も迷い続けた。

 「おい沢山よ、さっきと同じ場所を通っているぞ、俺は背負われながら通る道筋の枝を折ってきたんだが、どうも同じ道を何度も歩いている」

 背負われた高橋が指摘した。

 「そうか、ありがとう。どうも自分は方向音痴でいかん、誘導してくれんか」

 それから高橋が誘導を始めた。そして、ようやく5日目の朝に友軍の陣地にたどり着いたのだ。目の前の陣地には、日の丸や日本人の姿が見えた。

 「やっと着いたぜ 高橋、おまえのおかげだ」

 そう言うと、沢山さんは疲労の為、倒れ込み気を失ってしまった。彼が意識を取り戻したのは、それから数日後の事であった。あれっ、俺は失神していたのか、高橋はどうなったんだ。傍らにいる軍医に、訊ねた。

 「軍医殿、自分が背負ってきた高橋は元気でしょうか」

 軍医はその問いに一瞬答えを詰まらせた。しばし、沈黙の時間が流れた。軍医は大きく溜息をつくと、言い聞かせるように話を始めた。

 「いいかい、沢山くん。落ち着いて聞き給え、高橋くんは死んだ」

 軍医の言葉の意味が理解できなかった。高橋は俺が背負ってきたではないか。

 「ええっ死んだって、そんな馬鹿な話がありますか」

 沢山さんの動揺は続いた。足を負傷しているとはいえ、あれ程元気だった高橋が死亡したなんて、到底信じられない。陣地に着いた朝までは、確実に生きていたはずだ。なんせ彼が誘導したからこそ、ここまで到着できたのだ。

 「正確に言おう。この陣地に着くはるか前に彼は死んでいた。とっくに死亡していたんだ。どう見ても、あの遺体は死後1週間は経っている。君が背負った頃には既に腐っていたはずだ」

 沢山さんは、衝撃を受けた。では自分に道案内したのは死体だったというのか。

 「そっ、そんな馬鹿な」
 「つまり、君は遺体を背負って5日間ジャングルを徘徊していたんだ」

 戦友の高橋は、死体になっていたにも関わらず彷徨う沢山さんを助けてくれたのだ。

監修:山口敏太郎事務所