ことのはじまり

2010年、夏。自転車でヨーロッパを旅していて、ちょうど1ヶ月が過ぎた頃だった。美しいブドウ畑を眺めながら、ぼくは南フランスの田舎道を気持ちよく走っていた。

途中、曲がり角に差しかかる手前に、小さな水たまりがあった。とくに気を止めず走っていたが、それがガソリンだと気付いたときには、すでにタイヤは滑り、自転車は宙に浮いていた。時速30kmでの転倒。後続車の急ブレーキが少しでも遅れていたら、ぼくは命を落としていたかもしれない。

幸い大きな怪我にはならなかったが、顔と肩の傷が痛んだのと、初めての転倒事故で精神的にも動揺していたため、少し休むことにした。1泊しかしない予定だったニースで3泊することにした。

町を歩きながら、

「なぜ怪我をしたのだろう。なぜニースで3泊もする『必要』があるのだろう。きっと何か、意味があるはずだ」

とずっと考えていたが、そのときはわからなかった。結局その理由がわかったのは、事件から半年後のことだった。

思わぬ展開

ニース駅前のマクドナルドで食事をしていたとき、横に座っている女性が日本人だと気付いて、思わず話しかけてしまった。すると、ぼくが旅の資金をスポンサーで集めたということに興味を持ってくださり、「ぜひ旦那に会わせたいので、明日の晩、夕食をご一緒しませんか?」と言われた。

その方の旦那さんは、実はとある有名企業の社長さんで、たまたま出張でニースに来ているとのことだった。

次の日の夜。社長は、ひと通りぼくの話を聞き終えると、

「中村くんな、俺も、ある男のスポンサーになってるのよ」

と言った。

「誰のですか?」

と聞くと、ぼくの尊敬する方だったから、とても驚いた。

「エベレスト登山家の、栗城史多くんという子だよ」

当時はまだ今ほど有名ではなかったが、ぼくはNHKのドキュメンタリー番組で栗城さんのことを知り、エベレスト登頂という夢に向かって挑戦を続ける彼の姿に深い感動を覚えた。

「栗城さんは、ぼくの尊敬する方です。いつかお会いしたいと思っています」

と、社長に伝えて、その場を後にした。

出逢いが、新たな旅の始まりに

それから半年後。学生最後の春休みを過ごしていたぼくのもとに、突然ニースで出逢った社長から電話がかかってきた。

「今度栗城くんとメシを食うから、中村くんも来ないか?」

ついに念願が叶い、ぼくは社長の家で、栗城さんに会うことができた。

しかし、これが新たな旅の始まりになるとは思いもしなかった。

「実は明日から、卒業旅行で四国を一人旅するんです」

楽しい食事の間、何気なく放った言葉に、栗城さんはさらりと言った。

「せっかくだから、なんか面白いことしなよ」

「面白いことって?」

「たとえば、無一文で行くとかさ」

社長は気持ち良さそうに酔っていた。

「それは面白いな!はっはっは!」

いやいやまさか、と思ったが、相手が栗城さんだけに、冗談で言っているのではないのかもしれない。それに、尊敬する人の前で「嫌ですよ」とは言えなかった。

「…わかりました。やります。ぼくの財布を、社長の家に預けていきます。ですが、青春18切符はもう買ってしまったので、これだけは使わせてください。あとは無一文で行きます」

その瞬間から、ぼくは本当に無一文になった。

「無事に帰ってきたら財布を返してやるから。はっはっは!」

青春18切符は持っていたから四国までは行けるけど、まずこれから家に帰るお金がなかった。すると社長が、1,000円だけチャージされたPASMOを渡してくれた。

「今夜はこれで帰れ。はっはっは!」

所持金0円のぼくは、わずかな食料と、謎の封筒を受け取った。封筒には、栗城さんの手書きで、「本当につらかったら開けてみてちょ」と書いてあった。

何が入っているんだろう? その謎の封筒を持って、ぼくは旅に出た。

無一文の旅が始まった

翌朝起きたとき、昨日の出来事が夢であってくれと思ったが、やっぱり現実だった。どこにも財布がない。しかし、行くしかない。西へ向かう電車の中、Twitterで、

「今日から無一文で旅をする中村洋太です。今夜は大阪で一泊します。どなたか、晩ご飯と泊まる場所を恵んでいただけないでしょうか」

とつぶやいた。さらに、

栗城さん本人が紹介してくださったこともあり、全国の栗城さんファンの方々から「無一文の旅、頑張ってください」「四国に来たら会いましょう」と、励ましのメッセージが届いた。しかし、旅が始まって2時間で早くもピンチが。

(切符は無事、熱海駅の落し物窓口で見つかった)

そして名古屋を過ぎて、「今夜は野宿かな」といよいよ焦り始めてきたそのとき、ある方から連絡があった。「よかったら、ここに来てください」と言われて向かったのは、大阪にある高級イタリアンレストラン。

何かの間違いだろうと思ったが、恐る恐るお店に入ったら店員の女性が「お待ちしていました。大変でしたね〜」と笑顔で迎えてくださった。

無一文の旅、初日の夕食。の前菜。

いきなりのコース料理。学生だったぼくは、こんな高級な料理、食べたことがなかった。「お金を請求されたらどうしよう…」と内心ビクビクしながら食べていたのを覚えている。

しかし、本当にご馳走していただけたうえに、彼女はさらにたこ焼き屋さんにまで連れていってくれたのだ。無一文のはずなのに、いったいこれはどういうことなのだろう。

そしてまた別の方からTwitterで連絡が入り、自宅にぼくを泊めてくださった。自分のお金で、普通に旅をしていたら、出逢うはずのなかった人たちと会っていた。

これはいったい…。頭の中には「?」がたくさんあった。

ひょんな偶然から始まったこの旅が、ぼくに大きな学びをもたらしてくれることになるとは、四国へ向かう電車の中では、もちろんまだ知る由もなかった。

後編に続く