浦和の“万能”サイド職人がハリルJ初参戦へ プロ入りも危ぶまれた苦労人は“周囲を輝かせる”

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29歳の宇賀神が日本代表初選出 左右両サイドと3バックのストッパーでプレー可能

 浦和レッズのMF宇賀神友弥が、バヒド・ハリルホジッチ監督率いる日本代表に初招集された。

 29歳と遅咲きの初選出となった男は、一時はプロ入りも危ぶまれた苦労人で、そこから這い上がってきた。

 ハリル監督は選出にあたり「長い間ずっと追跡してきた選手だ。彼の監督とも話をした。4バックの左として考えている。右もできる感じがする。右利きですが。3バックで右センターバックもやっていた。過去にもこのポジションはいろいろな選手を呼んでトライしたが、今度は彼の番だ。すごく若いというわけではなく経験もある。この合宿でどんな活躍をするか」と期待を語っている。

 宇賀神は浦和ユースでプレーしていたが、トップチームへの昇格は勝ち取れなかった。流通経済大学でプレーを継続していたが、Jリーグからのオファーはなかなか届かない。「もうプロにはなれないのか」と思っていた時に、当時のフォルカー・フィンケ監督が率いる浦和から練習参加の打診があり、高い評価を得て加入を勝ち取った。浦和の下部組織出身者では初となる、大学経由のトップチーム入りだった。

 それから宇賀神は4バックであればサイドバック、3バックならウイングバックを主戦場に、左右両サイドと3バックのストッパーも務めるユーティリティー性を発揮している。DF槙野智章やFW原口元気(現ヘルタ・ベルリン)、FW武藤雄樹、FW高木俊幸など個性の強いメンバーが入ることが多い浦和の左サイドで、周囲の良さを引き出す利他性を発揮している。多くのサイドプレーヤーが浦和に所属してきたが、宇賀神がポジションを確保しているのは、彼を触媒にしてサイド全体のクオリティーが高まるからだ。

宇賀神を支えた平川やポンテらの助言

 しかし宇賀神は、元からそうしたタイプの選手ではなく、同じ大卒で浦和で活躍してきたMF平川忠亮やブラジル人MFロブソン・ポンテなど、先輩たちからの助言が大きな力になったのだという。

「ずっとガムシャラにプレーする選手だったんですけど、ヒラさん(平川)やポンテ選手から学びました。ポンテ選手からは『いつでも一生懸命やるだけじゃないんだ。相手と駆け引きしながらプレーするんだ』と言われ続けて、駆け引きの大切さを学びました」

 今では、頭脳派プレーヤーとして確固たる地位を獲得しているが、日本代表での戦いとなるとまた話は変わってくる。シンプルなフィジカル能力を武器とする相手との戦いもあれば、味方選手とのレギュラー争いも制さなくては出場できない。それでも、172センチと決して大柄ではない宇賀神には、これまでのキャリアで築き上げてきたものがある。相手との駆け引きのなかで、ファーストタッチの場所、視線、体の向きといった情報を頭に入れる。クロスへの対応にも、自分なりの方法論がある。

「相手が先に動き出すので、その動きの予測ですよね。チェックの動きを入れて、足元で受けるのか裏を取りに来るのか、常に相手のやりたいことがなんなのかを考えてやっている。背が高くないなりに、できることはある。相手につきすぎれば勝てないので、体もぶつけられるし、自分も飛べるという距離感が自分なりにある」

 そして、味方に対する影響力も発揮してきた。原口が浦和でプレーしていた当時、守備時にとにかくボールを奪いに行ってしまう癖があったが、宇賀神はしつこくコースを消すことや前線が追い込んで後方の選手でボールを奪う守備の必要性を説き続けた。その左サイドコンビが、代表のピッチでも復活するかもしれない。

チームのために苦労を厭わない選手

 チームでは主将の元日本代表MF阿部勇樹の推薦もあり、3シーズン前から副キャプテンを務め、チームの選手会長も務める。昨季はAFCチャンピオンズリーグのゲーム前にチケットの前売りに苦戦するクラブスタッフとともに、駅前でのビラ配りにも参加した。そうした、チームのために苦労を厭わない選手だ。

 宇賀神は所属の浦和を通じ「日本代表に選出していただき、大変光栄です。代表選出は初めてのことですし、浦和レッズの育成出身としては3人目になります。普段から支えてくださっているすべての人たちのおかげだと思いますし、皆さんに感謝しています。クラブを代表する誇りをしっかりと胸に刻み、ワールドカップ出場に向けた代表チームに貢献できるよう、力を尽くします。応援よろしくお願いします」とコメントを発表している。

 抜群の運動能力で左サイドバックを務めてきた長友佑都(インテル)とは違った持ち味のある宇賀神。チームプレーヤーとしての長所を持つ男は、ハリルジャパンでどのような輝きを見せてくれるだろうか。

【了】

轡田哲朗●文 text by Tetsuro Kutsuwada

ゲッティイメージズ●写真 photo by Getty Images