WEEKLY TOUR REPORT
米ツアー・トピックス

 リッキー・ファウラー(28歳/アメリカ)が、ホンダ・クラシック(2月23日〜26日/フロリダ州)で1年5カ月ぶりに優勝。ツアー4勝目を挙げた。

 その勝利を最も喜んだのは、遠く離れたカリフォルニア州から見守った”グランパ(祖父)”だったに違いない──。


ホンダ・クラシックを制して、ツアー4勝目を飾ったリッキー・ファウラー 日系アメリカ人の祖父を持ち、ネイティブアメリカンの血も引いているファウラーは、ツアー屈指の人気を誇る。他の選手たちとは一線を画すスタイリッシュな装いで、子どもたちからも大人気。SNSのフォロワーは100万人を超えている。

 そのため、人気先行で「最も過大評価を受けている選手」と揶揄されることもあったが、一昨季の2014-2015年シーズン、”第5のメジャー”と言われるプレーヤーズ選手権を制覇。さらに同シーズンプレーオフの、ドイツ銀行選手権でも勝利を挙げてその実力を示すと、ジェイソン・デイ(29歳/オーストラリア)、ロリー・マキロイ(27歳/北アイルランド)、ジョーダン・スピース(23歳/アメリカ)と並んで「ビッグ4」と評される存在となった。

 だが、昨季(2015-2016年シーズン)PGAツアーでは未勝利に終わった。とりわけ痛かったのは、2月のウェイストマネジメント・フェニックスオープンだろう。松山英樹(25歳)との4ホールに及ぶプレーオフに敗れて、あと一歩で勝利を逃してしまった。

 実はこのとき、最愛の祖父がコースに観戦に来ていた。それもあって、ファウラーは「グランパの前でどうしても勝ちたかった……」と、会見で涙を見せた。

 ファウラーはその直後、優勝会見に臨む松山とすれ違った際には、「ヒデキ、またやろうな!」と声をかけて明るい笑顔を見せた。だが、この敗戦が”トラウマ”になったのか、以降、パッタリと勝ち星から遠ざかってしまう。

 そして今年も、同大会でファウラーは上位争いに加わった。最終日にはスコアを伸ばして、優勝争いにも絡んできたが、結果は松山の大会連覇で幕を閉じた。

 このときも、祖父が観戦に訪れていた。それだけに、ファウラーには悔しい思いばかりが募った。

 祖父の名前は、たなか・ゆたか。ファウラー自身、”ゆたか”というミドルネームを持ち、左腕には”田中豊”と漢字でタトゥーまで入れている。それほど、ファウラーの祖父を敬愛する思いは強い。

 それは、祖父のゆたかさんも同様だ。だからこそ、今回のファウラーの優勝には、この”グランパ”が誰よりも喜んで、誇りに思っていることだろう。フェニックスオープンで再び敗れたあと、ファウラーにとって最初の出場試合だっただけに、なおさらである。

 優勝会見では、シャンパンが用意されていた。優勝の喜びをメディアとも分かち合うためだ。振り返れば、前回優勝したドイツ銀行選手権、プレーヤーズ選手権でも、同じようにシャンパンが記者たちに振る舞われていた。どうやら、ファウラーの勝利=シャンパンでお祝い、というのは”恒例行事”になったようだ。ファウラーらしい、粋な計らいである。

 ところで、今回のファウラーは、最終的に2位に4打差をつけての大勝を飾った。しかし、最終日に「71」とオーバーパーを記録したことで、テレビ解説を務めていたジョニー・ミラーが、「真のチャンピオンの勝ち方じゃない。リッキーは、最終日の戦い方をもっと学ばなければいけない」と厳しく指摘。ファウラーの久しぶりの勝利に水を差すような発言をして物議を醸している。

 一方で、ファウラー本人は「(最終日は)いいプレーではなかったところもあるが、すべきことはできた。勝ちは勝ちだ」と胸を張る。

 確かに、前半は6番でダブルボギーを叩くなどして崩れ、一時は首位に並ばれる場面もあったが、後半に入ってから3つのバーディーを奪取。後続を引き離して独走勝ちを収めている。

 また、ファウラーが3日目に首位に立って、そのまま優勝したのは今回が初めて。最終日を首位で迎えたことは過去に4回あるが、そのときはすべてオーバーパーと崩れて勝利を逃してきた。そういう意味では、今回の勝利は成長した証と言える。

 格好のいいプレーはできなかったかもしれない。でも、大きなプレッシャーのかかる場面では、誰も格好なんて気にしていられない。ただ懸命に、全力でプレーするだけだ。そして、どんなに不格好なショットを打っても、最後に”勝つこと”が大事。そのことを示し、どんな批判にも動じないファウラーの姿がとても頼もしく見えた。

 これで、松山、スピース、ジャスティン・トーマス(23歳/アメリカ)ら、今季活躍する20代の”ヤングガン”の中に、ファウラーの名前も加わった。メジャー初戦となるマスターズまで6週間、彼らヤングガンの戦いからますます目が離せなくなった。

■ゴルフ 記事一覧>>