「近代コース設計の父」による世界一挑戦的な18ホール

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筆者が師と仰ぐリンクス研究の第一人者・大塚和則氏。定期的に開催している勉強会で「改造も含めて名門はどこか」という弟子の質問に、師は間髪を入れず答えた。「ハリー・コルト作のロイヤル・ポートラッシュ」。かつて、ここでプレイするためだけに小型ボートでアイリッシュ海を渡った筆者が、その魅力をひもとく。

日本のリンクス研究における第一人者の大塚和則先生と、年1、2回、懇親会を含めた楽しい勉強会を開催している。

つい先日も集まって種々教えをいただいたところ、とある日本の名門クラブのコース改造について、ユーモアのセンス抜群の大塚先生が「有名デザイナーを採用して、時間とお金を使ってしょうもないものができてしまった」と嘆いておられた。

それをきっかけに、我々が「改造コース含めて、どこが名門でしょうかね?」と世界中のゴルフコースについてああでもない、こうでもないと盛り上がっていると、先生から「やはり、ハリー・コルト作のロイヤル・ポートラッシュ・ゴルフ・クラブではないか」とビシッと結論いただいた。

元々ハリー・コルト好きの先生だが、この明察に、我々若手も「なるほど、それはさもありなん」と言うことになった。若手といえども、我々はもちろん、全員ロイヤル・ポートラッシュでプレイして、その洗礼を受けている。

ハリー・コルトは、ケンブリッジ大学ゴルフ部出身の弁護士だったが、1901年にサニングデール・ゴルフ・クラブの支配人となったのをきっかけに、数々のゴルフ場の設計を手がけて「近代コース設計の父」と呼ばれるようになった人物である。オーガスタ・ナショナル・ゴルフ・クラブをつくったアリスター・マッケンジーとも一時組んでいたが、「真面目でクリスチャンのコルトと、酒好きでだらしないマッケンジーとがうまくいくはずはなかった」とは後輩たちの弁である。なんだか身につまされる話だ。コルトについては、後日ゆっくり記述したい。

さて。滞在日数の少ない旅行者が北アイルランドの首府・ベルファストに到着したなら、ロイヤル・カウンティダウン・ゴルフ・コースとロイヤル・ポートラッシュのどちらへ行くか、非常に悩むところである。いずれもアイルランド、いや、世界屈指の名ゴルフコースだ。

私はアイルランドのリンクスはほぼ制覇したが、唯一プレイできていなかったのがこのロイヤル・ポートラッシュだった。

2011年の夏、先輩の加茂太郎さんとスコットランドのマクリハニッシュ・ゴルフ・クラブへ向かっていた私は、どうしてもここでプレイしたくなり、急きょ、途中で進路を変更した。キンタイア半島のキャンベルタウンで一泊し、翌朝キンタイア・エクスプレスという8人乗りのボートで荒れ狂うアイリッシュ海へ。北アイルランドでゴルフをするだけのために、キャンベルタウンから小型ボートで海を渡った日本人はそうは多くはあるまい、とひそかに自負している。

英国でも一、二を争う美しさのアントリム海岸沿いに西へ進み、中世の古城・ダンルース城を過ぎると、ロイヤル・ポートラッシュが見えてくる。天気がよい日にはウイスキーで有名なアイラ島とジュラ島をはるかに望むことができる。

朝一番で現地に着いた我々は、すかさず隣町のポートスチュワート・ゴルフ・クラブにお邪魔した。こちらも中々の名コースであり、序章にふさわしいラウンドとなった。

午後3時過ぎ、いよいよ現地でプレイをスタートすると、アジア系の男性ふたりと一緒になった。声をかけると、何と日本人、それも茨城の名門Oクラブの面々であったので、3人で回ることにした。

我々の後ろから、翌日の全英女子アマチュアゴルフ選手権開催に向けて、R&A(英国ゴルフ協会)の女性役員がグリーンチェックとピン位置を決めるためについてきたのも印象的だった。