【世界初試乗】レクサスLCが見せた欧州のライバルに並ぶ本物の実力!

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ついに日本車が世界に並ぶ日が訪れた

日本の高級スポーツクーペが、世界に君臨するトップエンドのライバルたちと実力で肩を並べた。しかも「日本のレクサスここにあり」という個性を備えていた。ついに「日本の時代」がきた、きた、きたのだ。

スペインの西部に位置する闘牛の街、フラメンコの本場として有名な、セビリアで行なわれたLC500初めての試乗会。世界中からジャーナリストが集められ、市街地からサーキットまで、5リッターV型8気筒NA(自然吸気)エンジン搭載のLC500と、3.5リッターV型6気筒エンジンにマルチステージ・ハイブリッドを組み合わせたLC500hの試乗会が開催された。

正式発売は来年2月に予定されているので、今回のモデルはプロトタイプだ。しかし、限りなく市販モデルに近いという。

映像でお届けしている清水和夫さんのインプレッションに、その仕上がりのすばらしさが凝縮されているが、僕の印象を少しお伝えしよう。

最初に乗ったのはハイブリッドのLC500hだ。世界初試乗に興奮しつつも、「おっ、乗り心地はいいし、トルクフル、いい感じだね」との思いを抱く。

しかしよくよく考えると驚きだ。LCはランフラットタイヤを装着している。ランフラットはサイドウォールの剛性が高いため、乗り心地の面では厳しい、というのがこれまでの経験上でわかっている。しかしLCに乗り「乗り心地がいい」と感じていたのだから、素晴らしいできだということだ。

続いて高速道路に上がる。制限速度は120/hだが、追い越し車線では150/h以上のクルマが多い。スペインはおおらかだが、注意しながら一気に加速。「こりゃ、異次元のスポーツカーフィールだ、凄い」と独り言。

一般道では明らかにトルクが有り余るほどで、スタートダッシュはまるでV型10気筒クラスに乗っているほど気持ちよく加速する。それでいてNVH(ノイズ・バイブレーション・ハーシュネス)と呼ばれる不快な音、振動は極めて少ない。これこそレクサスが世界に訴えたい新世代のハイブリッドだ。

何しろ、全速度域にわたりエンジン回転を使い切るため、出力を4段階に制御する有段ギヤを組み合わせるという技を使った。10速に刻まれたCVT制御で全域をクロスレシオに設定している。

0-100/h加速タイムはこれまでの5リッターV型8気筒エンジンを搭載するレクサス車種を上まわり、なんと5秒という俊足。Dレンジでもコーナリングに応じてブリッピングまでしてくれる人工知能シフトだ。

「燃費を多少犠牲にしてでも、走りの気持ちよさに振りたい。ハイブリッド・システムをやっている大島(康嗣さん)とはずいぶんケンカしました(笑)」と、匠の称号を与えられたテストドライバーの伊藤好章さん。


「結局チーフエンジニア(佐藤恒治さん)が、走りに振ろう、と結論を出してくれました」。HVシステム開発統括部の大島さんは、「走りに振りたいのはわかるけど、僕には燃費を向上させる使命もある。おかげでずいぶんトライ&エラーを繰り返しました」と笑う。

その努力が、ハイパフォーマンスなハイブリッドカーを生んだ。清水和夫さんはサーキット試乗で「初めてドリフトができるハイブリッドだね」と真面目な顔をしてクルマを降りてきた。

マスタードライバー「豊田章男社長」の意見も取り入れられた

続けて乗ったV型8気筒モデルのLC500でさらに驚くことになる。そろそろV8やV10大排気量の時代は終わるのだろうが、レクサスはトップエンドのスポーツカーにGS FやRC F用のビッグエンジンを移植してきた。

新開発のFRプラットフォームとの相性がいいのだろうか、極めて軽快な走りをLC500にもたらした。アクセルオンした瞬間の押し出し感、どこまで加速続けるの? と思わせてしまうスポーツフィール。5リッターV型8気筒NAという古典的なエンジンだが、新鮮なスポーツカーフィーリングに酔うことになる。

「すっきりと奥深いパフォーマンスをめざしました」(CEの佐藤さん)の言葉が言いえて妙、である。

ビデオインタビューにもあるとおり、「我々開発陣はつい高速域のパフォーマンスに目が行きがちですが、マスタードライバーがある日、時速20/hで30分もテストコースを走り回ったんです。その意見は新鮮で、ずいぶん参考になりました」(佐藤さん)。マスタードライバーとは、言うまでもなく豊田章男社長である。

あなたなら、V8を選ぶか、ハイブリッドにするか? と問われると、いつまでも悩んでしまう。買えるか買えないか、というより夢のなかで選択を迷わせてしまうクルマができた。正式発表のあと、ポルシェ、メルセデス・ベンツ、アウディなどなど欧州ハイパフォーマンスカーとしっかりと比べてみたい。

さらに12月9日、この日はレクサス最高級セダンの新型LSが、新年のデトロイトショーでLCと同じ新開発のFRプラットフォームを使った新型モデルを公開すると発表した。LCの完成度を見る限り、相当に期待のできるモデルだと想像できる。

(文:CARトップ編集長 城市邦夫)