冬季うつ病?冬の眠い・気力低下・甘いもの欲増…原因と3つの対策

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はじめに

冬になると何となくやる気がなくなって、甘いものが食べたくなり、睡眠時間が長くなる……。こんな冬眠のような状態になる病気があります。「冬季うつ病」といわれるものですが、普通のうつ病とはかなり事情が違います。ここでは、冬季うつ病の症状や原因、予防策などをご紹介します。

冬季うつ病とは?

ある決まった季節だけに発症するうつ病があり、「季節性感情障害(SAD)」と呼ばれています。夏に起こるものもありますが、ほとんどは秋から冬にかけて憂うつな気分にとらわれ、春になると自然に治る「冬季うつ病」です。
 
冬季うつ病の患者さんの数は、地域によってかなり違います。ヨーロッパでは、南欧に少なく北欧に多くの患者さんがいます。わが国でも南の地方に比べて北日本では、うつ病患者さん全体に占める冬季うつ病患者さんの割合が高くなっています。
 
日本で冬季うつ病にかかっている人の割合は、北国で3〜4%、全国平均では1%です。患者さんの男女比では、女性が圧倒的に多く、男性の3〜4倍にも上ります。年齢では、20〜30歳代の若い人が多く、子どもや年配者ではまれです。
 
冬季うつ病は普通のうつ病と同じように、気分の落ち込みや、それまで興味があったことへの関心の薄れが中心的な症状です。また、集中力や意欲、精力が低下し、疲れやすくもなります。一方、冬季うつ病に特徴的な症状は、食欲や体重、睡眠時間が増えることです。これらは普通のうつ病とはまったく逆の症状です。

沖縄では3時間、北海道では6時間…冬季うつ病の原因とは?

冬季うつ病の原因は、おもに日照時間の短さです。夏に比べて冬は昼間の時間が短くなり、その差は北へ行くほど大きくなります。たとえば、沖縄では約3時間の違いですが、北海道では約6時間も昼が短くなります。また、太平洋側と日本海側では、冬の日照時間が大きく異なります。1月の日照時間を比べると、太平洋側ではほとんどの地域で月間120〜200時間もありますが、日本海側では80時間以下のところが多くなります。
 
強い光を浴びると、脳の中で「セロトニン」という物質が増えます。セロトニンは精神を安定させくれるので、「幸せホルモン」とも呼ばれています。日照時間が少なくなるとセロトニンの量が減るため、気分が落ち込んで冬季うつ病になると考えられています。
 
セロトニンには、目を覚ましてくれる働きもあります。セロトニンが減ると、起きていることがむずかしくなります。さらに、冬季うつ病の患者さんでは健常者に比べて、睡眠ホルモン・メラトニンが分泌される時間が冬に長くなります。これらの要因が合わさって、冬季うつ病の患者さんは睡眠時間が長くなるものと考えられます

なってからでは遅い!今からすべき予防策

冬季うつ病の予防策としては、セロトニンを増やすことが大切です。セロトニンは、「強い光を浴びること」や「リズムのある運動をすること」、「グルーミングすること」で増やせます。
 
もっとも「強い光」は、太陽の光です。秋以降はなるべく屋内に閉じこもらず、屋外へ出て日光を浴びましょう。屋内にいるときも、できるだけ明るくして過ごします。暖色系よりも寒色系の照明の方が、メラトニンを減らして眠気を軽くしてくれます。
 
天気が悪くて日光を浴びられないときは、「高照度光療法」がお勧めです。高照度光療法では専用の照明器具の前に1時間ほど座って、2,500〜1万ルクスの光を浴びます。光を浴びる時間は、朝あるいは夕方がお勧めです。冬のあいだは高照度光療法を毎日行うのがよいのですが、症状が軽い場合は週に1〜2回でも有効なことがあります。
 
高照度光療法は、小型の照明器具を使えば自宅でも行えます。1台数万円で市販されていて、ネットショップなどで買えます。照明器具を卓上に置いて、その前で食事をしたり本を読んだりしても良いので、「ながら治療」でかまいません。
 
「リズムのある運動」には、ウォーキングやジョギング、水泳、ヨガ、フラダンス、日本舞踊、盆踊り、ゴルフやバットのスイングなどあります。1日20分をめどに、習慣化してみましょう。
 
「グルーミング」は本来、サル同士などが毛づくろいしあう行為です。グルーミングをすると、お互いにストレスが解消されてセロトニンが増えます。人間が行うグルーミングには、直接触れ合うことだけでなく、家族や親しい友人と一緒にいることも含まれます。
 
自分でできることをしてみても冬季うつ病が良くならないときには、睡眠障害の専門医を受診しましょう。通常のうつ病の治療にも使われるSSRI(選択的セロトニン再取り込み阻害薬)は、冬季うつ病にもよく効きます。SSRIはセロトニンの働きを良くする薬なので、セロトニン不足の冬季うつ病にはぴったりの治療薬です。

photo:Thinkstock / Getty Images