倉庫のスペース貸します──NASAと米空軍の「ご近所付き合い」の模様

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「F-22を避難させてくれませんか?」。ラングレー空軍基地が、ハリケーンの被害を避けるために「お隣」のNASAラングレー研究所に尋ねた。「どうぞいらっしゃい」とNASAは答えた。

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ハリケーン「ハーミン」がまだ熱帯低気圧だった状態で米東海岸を北上していた9月2日(米国時間)、ヴァージニア州ハンプトンにある米航空宇宙局(NASA)ラングレー研究所で働くデール・バウザーは奇妙な依頼を受けた。それは、「お隣」にあるラングレー空軍基地からの頼みごとだった。

バウザーは、NASAラングレー研究所で格納庫の管理者を務めている。その彼に対し、空軍は十数機の「F-22」戦闘機を、彼の管理する格納庫に避難させてもらえないかと聞いてきたのだ。

膨大なコストがかかっている貴重なF-22たちを猛烈なハリケーンにさらしたいと考える者など誰もいない。そしてNASAは、カテゴリー2(風速49mまで)のハリケーンに耐えられる格納庫を持っている。

「どうぞいらっしゃい」、とNASAは応じた。

NASAラングレー研究所の広報担当者キャサリン・バーンストッフによると、同研究所の格納庫にはすでに巨大な宿泊客がいた。ヴァージニア州東岸部にあるワロップス飛行施設(NASAが打ち上げ実験に使う施設)からやって来た大型輸送機「C-130」だ。

それでも、「慎重な作業の末、格納庫に空軍の戦闘機十数機をどうにか詰め込み、ハリケーンに耐えるこの施設で保護することができました」とバーンストッフは述べた(このハリケーンは結局、風速42mまでの「カテゴリー1」までにしか成長せず、空軍基地とNASAの研究センターがあるヴァージニア州に到達したときには熱帯低気圧になっていた)。

十数機の戦闘機はまるで「テトリス」のように巧みに並べられ、見事に格納された。バーンストッフも、「うちの格納庫のスタッフは駐機の名人なのです」と認めている。

空軍は、格納庫に収めるときの写真を付けたツイートで感謝の意を示した。

Thanks @NASA for helping us get ready for #hurricanehermine #NASALangley #F22 pic.twitter.com/eHGfElGejn

― Commander, 1 FW (@1fw_cc) September 2, 2016

ハリケーンからわれわれを救ってくれてありがとう、NASA。

これに対し、NASAも相思相愛ぶりを表す返事をしている。

Happy to help out our neighbors! Your fighters look mighty nice in our hangar. Let’s all be safe this weekend. https://t.co/5mfk8iHR4m

― NASA_Langley (@NASA_Langley) September 2, 2016

隣人を助けることができてうれしいです! お宅の戦闘機たちはとてもいい子にしていました。この週末は万全に備えましょう。

NASAラングレー研究所の格納庫は8万5,200平方フィート(約7,915平方km)の広さがあり、飛行機を何機も停めることができる。建造されたのは1950年代初めのことで、巨大な爆撃機「B-36」を格納できるように設計された。2014年に貨物輸送機の「スーパーグッピー」がやって来たときも余裕をもって格納することができた。

初期の宇宙飛行士もここでトレーニングを受け、月面着陸を成功させるために必要だった宇宙船のドッキングシミュレーションを行なった。要するにこの格納庫は、とてつもなく巨大なのだ。「ですから、緊急時にはラングレー空軍基地の仲間と喜んで格納庫を共有します」とバーンストッフは言う。

だがNASAのほうも、飛行機を飛ばすときには空軍基地の滑走路を使わせてもらっている。お互い様なのだ。

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