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●日本酒の海外輸出量は仏産ワインの1/100
料理、文化、京都に富士山、治安の良さ、そしておもてなし……と、世界に誇れる日本の“自慢”は数々ある。寿司やアニメのようにいまや世界中でもてはやされているものもあれば、一方で、古くから日本人に親しまれ、いわば日本人のDNAに深く染み込んでいるものでありながら、まだまだ世界に真の価値を知られていない“自慢”もある。その代表といえるものが、日本酒だ。

ここに、熱き想いを抱いた若者たちがいる。「日本酒を応援したい!」、その気持ちを名前に目一杯込めて、2015年7月、日本酒の魅力を国内はもちろん世界中に広く伝えるための会社を設立した。「日本酒応援団株式会社」である。

「日本酒のあるライフスタイルを世界中に」。

このコンセプトを旗印に、「日本酒が好きな人を世界中で増やし、日本酒と地元地域のさらなる発展に貢献すること」を社のミッションとしている。

日本全国を見わたせば、大量生産でどこの量販店でもお目にかかれる大きな蔵元もあれば、昔ながらの手作りを貫き細々と酒造りを続ける小さな蔵元もある。実際のところ、日本の酒蔵はかつて1万以上あったが、年々減り続けており、現在残っているのはおよそ1,500。そのうち9割以上が、後継者問題や販路拡大に日々苦心する小規模の蔵元だという。

○マニア層だけでなくメジャー層にも日本酒を

同社はそうした、“いい酒を造るのに知られていない”小さな蔵にスポットを当て、レストランへの営業や展示会への出展、ラベルのデザインやマーケティングを含めた製造・販売全般のサポートを手掛ける。さらには自らの体を通じて“造る”ところから知りたいと願う日本酒ファンに向けて、田植え体験や酒造り体験も提供している。

2015年秋にはアメリカで、今年春には香港で、日本酒展示会にも出展した。海外市場に存続の道を探る小さな蔵の背中も積極的に押している。

その同社が現在展開しているのが、日本酒の本当のおいしさをアメリカの人たちに知ってもらうことを目指して企画した「日本酒をおごる」プロジェクトだ。

アメリカは、海外における日本酒の最大の市場である。しかしながら現状では、日本酒の海外への輸出はフランスワインの100分の1程度にすぎない。同社共同代表の古原忠直さんは言う。

「アメリカで流通している日本酒の8割は現地生産、すなわちアメリカで造られた日本酒です。残りの2割も大量生産が可能な大手酒造メーカーのものがほとんど。それに、そもそもまだマニアに呑まれているだけで、日常に入り込んでいるとは言えません。私たちは日本酒の真の魅力をアメリカに広めることで、“日本酒のあるライフスタイル”を提案し、小規模ながら昔ながらの手作りにこだわり、いい酒を造り続けている蔵の海外進出をサポートしたいと考えています」。

●クラウドファンディングで資金集め
同プロジェクトは今年10月にニューヨークとサンフランシスコでの開催を予定している新酒発表会イベントを対象に、クラウドファンディングで運営される。現在同イベントを支援するパトロン(支援者)を募集中だ。

同社のWebサイトから支援コースを購入すれば、アメリカでのイベント参加者に日本酒を振る舞うことができる。パトロン1人の支援につき1杯、これに同社が1杯をプラスし、計2杯をおごれるという仕組みだ。これはアメリカでいま流行している「マッチングギフト」のスタイルを採用した。マッチングギフトは、企業や団体が主催者となって寄付を募り、寄せられた寄付金と同じ額を主催者側もプラスすることで、計2倍の寄付を行うものだ。

○目標は200万円

最近では熊本地震などの災害に対してもマッチングギフトによる支援が行われている。 支援コースは最小1,000円から。「今回は金額を低めに設定していますので、学生の方でも気軽に参加していただけます」と古原さん。3,900円以上のコースなら、パトロンにも特典として「KAKEYA」や「NOTO」といった同社が手掛ける純米・無濾過生原酒が額に応じて贈られる。8月3日までの期間に、200万円を集めるのが目標という。

彼らが考える「おごる」という感覚は、たとえばアメリカ映画によく出てくるワンシーンを思い浮かべるとイメージしやすいだろう。バーのカウンターで、身なりのいい紳士がカクテルを楽しんでいる。ふと見ると、カウンターの端にひとりの美女。紳士はバーテンダーにひと言告げる。

「これと同じものを、あの美しい女性にも1杯」。そこから会話が始まり、ストーリーがつながっていく……。

「映画のようにナンパするわけではありませんが、“おごる”という行為はコミュニケーションのアイスブレーカー、つまりスタート地点になるものだと思います」と古原さんは言う。同プロジェクトは、そうして異国の地でコミュニケーションを生むことで、日本酒の良さを広めることを目指している。

アメリカの人たちにおごる日本酒は、手作りにこだわり大量生産はしない小さな蔵が造る「純米・無濾過生原酒」。同社共同代表の竹下正彦さんによれば、火入れ処理をしない無濾過生原酒は製造方法だけでなく管理方法も含めて、蔵の技術や実力、そして酒造りに臨む緊張感がもっとも明確に表れる指標なのだそうだ。

実際に同社では、竹下さんの実家である島根県雲南市掛合町の竹下本店で製造する「KAKEYA」、石川県鳳珠郡能登町の数馬酒造で造る「NOTO」という2つのブランドの無濾過生原酒を、すでに世に送り出している。

10月にアメリカのイベントで振る舞われるのも「KAKEYA」の無濾過生原酒だ。火入れをしない生原酒は、実は海外への輸送が難しい。当然、コストもかかる。日本で味わえる最良のおいしさをそのままアメリカに運ぶため、同社では冷蔵をはじめ最大限の配慮を行うが、こうした部分のコストにも支援が活かされる。

募集期間が残り1カ月強となった現時点で、約60人のパトロンが支援の声を上げている。インターネットで募集するクラウドファンディングの性格上、若い世代がメインターゲットになっており、現時点でも20代、30代からの支援が多くを占めているが、もちろん40代以上からの支援も待っている。

本物の日本酒のおいしさを海外に伝えたい! という想いは、同社のスタッフだけでなく、多くの日本酒ファンが秘めている気持ちでもある。とはいえ、一般個人が海外でそうした周知活動を行うのは限界がある。「海外に日本酒を広める手伝いなんて、自分にはできないよ」、最初からそう決めつけてしまう人は多いだろう。「その代わりになれたら」(古原さん)というのが今回のプロジェクトの大きな趣旨だ。プロジェクトに参加することで、あなたも“日本酒大使”になれるのである。

「1杯の支援に協力してくだされば、私たちが責任を持って、アメリカの方たちにあなたからの1杯と私たちからの1杯を無料で提供します。そして、実際のイベントの様子は映像に収録して、メディアでの露出も含め支援者の方にお届けしますので、日本にいながらにしてアメリカの方においしい日本酒をごちそうし、喜んでいる様を確認できますし、そこで生まれたコミュニケーションから日本酒の良さが海外で広がっていくのです」と古原さん。他人事ではなく、まさに自分事として、日本酒大使の役割と成果を実感できるようになっている。

●スタッフ全員が米作りまで体験
日本酒はいうまでもなく日本の歴史と文化、民俗、そして土地、水、空気……すなわち日本各地のテロワールに根ざした酒であり、そのおいしさ、良さを海外に伝えるといっても、まずは日本人がそれを知らなければならない。まだまだ日本人自身が日本酒の本当のおいしさを知らない、というのは、日本酒に携わるさまざまな方面の人々から日常的に聞かれる言葉である。

○酒造りのストーリーに就いても知ってもらいたい

それゆえ今回のプロジェクトのように、日本人を動かすというベースの上で海外へ向けたアプローチを築き上げることの大切さを、竹下さんは強調する。竹下さんの実家の蔵も、近年は規模が縮小し、使用していないタンクや麹室がある。そうした余剰施設を活用し、かつ仕事がなくなった杜氏や蔵人がふたたび活躍できる場を模索するのは、いわば差し迫った課題でもある。いい酒を造りつつも、同様の課題を抱える小さな蔵は全国に山ほどある。日本酒のおいしさはもちろんのこと、そうした現状……すなわち酒造りにまつわるストーリーについても、日本人に知ってほしいと竹下さんは語る。

人々に広めるためには、自らの体験が重要だろう。だから同社では、「スタッフ全員が酒造り・米作りの現場を経験」することにもこだわっている。1日2日ではなく、現地に長期泊まり込んで作業に取り組む。酒造りの時期は4カ月。冬期間の早朝からの水作業は味を守るため素手で行うため、とにかく寒くて冷たい。また、日本酒は汚れが大敵であり、掃除にも気を遣う。瓶詰めもラベル貼りもすべて手作業だ。実家が蔵元である竹下さんとは異なり、古原さんはここで初めて酒造りの現場を知った。

「もともと日本酒が好きだったので、酒造りの工程については知っているつもりでしたが、実際に携わるようになると、想像以上に手が込んでいることに驚きました。とくに私たちが行くのは手作りの小さな蔵ですから、本当に地味な作業の連続。こうして携わったからこそ、日本酒がさらに大好きになりましたね」。

当初は竹下さんの実家1蔵でスタートしたが、創業後の昨冬は2蔵となり、さらに今年の冬は大分県と埼玉県の2蔵も加わって4蔵体制になる。倍、倍と順調に増えている。蔵側からの問い合わせも多い。

「現状、社員は6人なので、この4蔵でも一杯一杯なのですが、目指すところは5年で30蔵。ワインのテロワールという考え方を日本酒にも取り込み、“テロワール×無濾過生原酒”にこだわり続けることで、全国のいろいろな蔵に展開したいと考えています」(竹下さん)。

「私たちは、造る立場に立って事業に取り組んでいます。一方では実際に日本酒が大好きで、世界中の日本酒ファンと触れ合う立場にもあるわけですから、いわば酒造りの両末端をつなぐ位置にいるのだと自負しています」(古原さん)。

自分たちが提案する無濾過生原酒を呑んでさえもらえば、その価値はわかってもらえるはず。実際に展示会などで、彼らはその確かな実感を得ている。本物の味はきっと、日本人だけでなく、アメリカの人たちにもわかる。その信念を原動力に、同社は今後も国内・海外を問わず、日本酒のおいしさを伝える活動を展開していく。

(唐津雅人)