ノーベル賞受賞者の大村智・北里大学特別栄誉教授が「私の歩んで来た道」と題して日本記者クラブで講演した。「眺望がいい」山梨県の農村で野良仕事をしながら幼少時代を送り、自然やスキーに親しんだことがよい思い出になっている、と振り返った。

写真拡大

2016年5月25日、ノーベル賞受賞者の大村智・北里大学特別栄誉教授が「私の歩んで来た道」と題して日本記者クラブで講演した。「眺望がいい」山梨県の農村で野良仕事をしながら幼少時代を送り、自然やスキーに親しんだことがよい思い出になっている、と振り返った。大学卒業後、東京の工業高校定時制で教師をした際、油が付着している生徒の手を見て「中小町工場で昼間働き、手を洗う間もなく学校に来る、こんなにまで勉強したい人がいるのに自分は何をしているのだろう」と思い、研究者の道に入ることを決断したと打ち明けた。また「研究に影響が出るような話はすべて断わった。研究一筋で来たのがよかった」とも語った。

【その他の写真】

同教授は寄生虫が引き起こす難病の治療に役立つ微生物由来物質「エバーメクチン」を発見。マラリア治療に有効な成分を発見した中国・屠ヨウヨウ氏らとともに、2015年にノーベル生理学・医学賞を受賞した。講演要旨は次の通り。

豪農でも貧農でもない中農の家に生まれ、母から勉強をするようにと言われたことは一度もなかった。幼年時代から陽が昇らない前に起こされて野良仕事をした。農繁期は多忙だったが農閑期にはスキーなどもできた。自然やスキーに親しんだことがよい思い出になっている。

野良仕事は重労働だったが、父がいろいろ欲しいものを買ってきてくれ幸福だった。「眺望は人を養う」といわれるが、美しい自然のなかで生まれ育ったと思う。中学の時にはいい先生に恵まれた。先生は農繁期に学校を休んで野良仕事をしているところに来て、学校の勉強を教えてくれた。「村長になるにはこういうことをしなければいけないよ」と導いてくれた。

高校時代は3年間スキーに明けくれた。裏山に4時間ぐらいスキーで行って帰ってくる。
勉強はしなかったが、山梨大学に合格した。良く受かったと思う。山梨大の実験室は少しでも時間があればいつでも実験ができる、何でも実験できるマイスター制だった。スキーも続け山梨県内で優勝した。

夜叉神峠の地質調査を担当された先生のアシスタントをした。後年温泉を掘る伏線になった。何が役立つか分からない。先生からは大学は関係ない。大学を出てから5年間で勝負しなさいと言われ役に立った。試験で落ちたことはないが、成績は常に低空飛行だった。
大学卒業後、東京都立墨田工業高校定時制で教師をした。生徒の手をみたら油が付着している。中小町工場で働いて、手を洗う間もなく学校に来る。こんなにまで勉強したいという人たちがいるのに自分は何をしているのだろうと思い、東京教育大(現筑波大)に行ってノーベル賞級の優れた先生の下で有機化合物の研究をした。大学院修士課程に行きたかったが都立高校職員が(在職のまま)国立大学に行くことができず、東京理科大大学院修士に入学した。

同大の先生から「論文は必ず英語で書きなさい。世界の多くの人が読んでくれないから」と指導された。下手な英語だったが、以降論文はすべて英語で書いた。昼間勉強して夜教える生活だった。「何事も正々堂々とやりなさい」と言われたことも役に立っている。

その後1965年に北里研究所に入所。1971年に北里研究所から米国のウエスレーヤン大学に留学し、化学界の重鎮であるマックスティシュラー教授の研究室で研究することができた。帰国する1973年に教授の力添えで米国の製薬大手メルク社と契約を締結した。北里研究所の大村グループはメルク社から資金提供を受け、微生物由来物質を探索する。有望な物質が見つかれば、特許を取り、その権利をメルク社に提供、実用化されれば北里研究所に特許ロイヤルティが支払われるという契約だった。

抗寄生虫薬「イベルメクチン」の基となった抗生物質「エバーメクチン」の発見で、毎年3億人もの熱帯地域の人々を感染症の脅威から守っている。故郷の山梨県韮崎市に「韮崎大村美術館」を建設し、収蔵品も含めて市に寄贈した。将来の科学者を育成しようと設立を呼び掛け、多額の寄付をした「山梨科学アカデミー」などを設立した。

スクリーン上の写真では、何十人もの子供たちが笑い、その中心に私がいる。子供たちの目が輝いていた。2004年に、失明の恐れがある感染症「オンコセルカ症」がまん延していた西アフリカのガーナを初めて訪れた際の一枚だ。小学校に立ち寄ると、特効薬の開発者が来訪したと知った子供たちが喜んで集まってくれ、とても感動した。

尊敬する偉大な細菌学者の北里柴三郎先生の『実学の精神』(研究を実地に応用すること)を絶えず思い出しながら『どれが世の中の役に立つか』を優先させてきた。研究一筋で来たのがよかったと思う。山梨大学長に推挙されたが研究できなくなると分かって固辞したこともある。高報酬を持ちかけられても研究に影響が出ると分かれば断わった。一貫して独自性を大切にし研究して行けば道は開ける。(八牧浩行)