乳酸菌でNK(ナチュラルキラー)細胞を活性化させよう(shutterstock.com)

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 これまでは、乳酸菌についての基礎的な話だったが、では実際、乳酸菌にはどんな効果があるのか、これからはもう少し具体的に紹介していこう。

 我々の体は病原菌やウイルスなど様々な外敵、あるいは、がんなどの病気から身を守るために免疫という仕組みを持っている。その免疫システムの多くを担っているのは、免疫細胞である白血球だ。免疫細胞にはいろいろな種類があり、その種類ごとに病原体の発見や情報の伝達、あるいは病原体そのものを攻撃するなどその役割や働きが異なっている。

 たとえば、ウイルスや細菌を見つけ、どれがどんな敵なのかといった情報をキャッチして他の免疫細胞に伝える樹状細胞、その異物をアメーバ状に包み込んで丸ごと食べて消化してしまうマクロファージ(大食細胞)、ウイルスや体内に発生したがん細胞などをキャッチするやいなや攻撃をしかけるNK(ナチュラルキラー)細胞などが代表的だ。

 その中でも、NK細胞は最前線で働く細胞で、独自に体内をパトロールし、ウイルスやがん細胞を見つけると、容赦のない攻撃をしかける。そのため、このNK細胞がどれだけの強さを持って働いているかを「NK活性」と呼び、免疫力を測るひとつのバロメータとなっている。

 1人の人間が持つ免疫細胞の数は、何千億個にも及ぶとされ、血液を通じて全身をめぐっているが、その6〜7割は腸に存在している。我々が健康でいられるのは、これら免疫細胞のおかげである。

免疫力が低下する原因とは?

 我々の体を守っている免疫力が低下すると、たとえばインフルエンザなどの感染症にかかりやすくなる。免疫力が低下する原因としては、まず、加齢があげられる。免疫力は20代をピークとして、年齢とともに下がっていく。これは、年をとるにつれNK活性が落ちていくためだ。

 そのほか、過労や睡眠不足、強いストレス、生活習慣の乱れ、栄養バランスの悪い食生活なども免疫力を低下させる要因としてあげられる。免疫力を低下させないためには、しっかり睡眠をとって、疲れをためない、上手にストレスを解消する、規則正しい生活をおくる、バランスのよい食事を心がけるといったことがまず基本となる。

 しかし、ストレスフルな現代においてそんな生活を実行するのは、なかなか難しい。
ヨーグルトを食べることで免疫力を強化できる

 我々の健康の基本である免疫システムは、乳酸菌によって高めることができる。乳酸菌、特にヨーグルトをはじめとした発酵乳を食べることで免疫力を高めることができることは、これまでの世界各国のいろいろな研究から証明されている。

 たとえば、フランスの1970〜1980年代にかけての数千人規模の乳がん患者の調査では、乳がん患者はそうでない人に比べて、明らかに発酵乳の消費量が少ないことがわかり、オランダのすい臓がんの研究でも、チーズや発酵乳の消費量が多い人ほど、膵臓がんのリスクが減少していることが報告されている。

 また、日本国内の最近の実験でも、健康な高齢者を2つの群に分け、毎日ヨーグルトを食べる群、牛乳を飲む群とに分け、2〜3か月後に体調や免疫の変化をみたところ、毎日ヨーグルトを食べた群はそうでない群に比べ、NK活性が有意に上昇、風邪の罹患率が下がったという結果が出ている。

 もう一つの免疫細胞、マクロファージについても、ヨーグルトを食べると活性化されることが証明されているが、牛乳もラクトフェリンという生理機能たんぱく質の働きで、マクロファージの活性が高くなることが知られている。それでも、2倍の期間牛乳を飲み続けてもヨーグルトを食べたときの効果には及ばない。

 このように、ヨーグルトに含まれる乳酸菌には、免疫力をアップさせる効果があるが、継続して食べる必要があり、食べるのをやめると、当たり前の話だがもとの数値にもどってしまうので注意したい。

後藤利夫(ごとう・としお)
1988年 東京大学医学部卒業。1992年東京大学附属病院内科助手。現在、新宿大腸クリニック院長。「大腸がん撲滅」を目標に独自の無麻酔・無痛大腸内視鏡検査法を開発。大腸内視鏡40000件以上無事故の大腸内視鏡のマイスター医師。一般社団法人・食と健康協会顧問。著作に『あなたの知らない乳酸菌力』(小学館)、『その便秘こそ大腸ガンの黄信号』(祥伝社)、『腸イキイキ健康法』(主婦と生活社)、『腸をきれいにする特効法101』(主婦と生活社)、『腸いきいき健康ジュース』など多数。大腸がんのインターネット無料相談も実施中。
新宿大腸クリニック公式HP http://www.daicho-clinic.com