“危険な食べ物”とさえいえる? gontabunta/PIXTA(ピクスタ)

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 まもなく新年。正月迎えると必ずニュースで報じられるのが"餅を喉に詰まらせ、死亡"。ブラックジョークで"風物死"と揶揄されるほど、1月に集中する。国内での食べ物による窒息の死亡者数は毎年4000名を超えるとされる。なかでも餅は、圧倒的な事故率で"危険な食べ物"とさえいえる。

 特に高齢者は、噛む力も飲み込む力も落ちている人が多い。普段何気なく行っている、 「嚥下(えんげ)」と呼ばれる"飲み込む"という行為は、実は複雑なメカニズムとなっている。

"飲み込める"のは脳の情報伝達が正常なおかげ

 食物は口内で噛み砕かれ、唾液と混ぜられて食塊(しょくかい)となる。この塊を喉に通過させるのだが、一連の動きに要する時間は約1秒。

仝が閉じられ、奥歯が一瞬噛みあわされて顎を固定する。
口内の軟口蓋(上顎の奥の軟らかい部分)が反りあがって、鼻に通じる穴を塞ぐ。(口の中が完全に密閉状態になる)
舌先が上顎に向けて押し上がると同時に、舌の根元は下がる。(口内の圧を高めつつ、食塊を通しやすくする)
ぐ喉の奥、喉頭蓋(こうとうがい)が下がり、気管の入り口を塞ぐ。
ト深猶親阿膿道の入り口が開き、食塊が運ばれていく。

 そして、嚥下の直前は呼吸を止め、直後には必ず息を吐く。これはい乃ご匹瞭り口が塞がるためだ。飲み物や唾液などでむせたりするときは、間違って気管に入る「誤嚥(ごえん)」が起こっている。ウイルスや細菌が肺に入ってしまうと誤嚥性肺炎となり、最悪は死亡に至ることもある。

 さらに、飲み込む動作にはさまざまな筋肉が作用する。その指令は、脳の大脳基底核が担う。喉に食塊が到達すると反射的に嚥下動作ができるのは、正常に脳からの情報が伝わるおかげ。これだけ複雑なメカニズムを要するのだ。

加齢が原因とかぎらない脳梗塞や脳出血のサイン

 窒息事故では、高齢者が注目されがちだが、年齢を問わず嚥下障害は起こりうる。

 筋肉の衰えや麻痺、歯や口腔内の環境悪化、ストレスやうつで飲み込みにくさを覚えることもある。また、嚥下反射を指示する大脳基底核に異常があると飲み込みの動作に遅れが生じる。これが脳梗塞や脳出血のサインになることもある。

 嚥下障害があるとき、気をつけるべき点はなんだろうか。そもそも嚥下障害のある人に向かない「飲み込みづらい」食べ物がある。

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口内の水分を奪い、歯や口の中にへばりついたり、喉に詰まったりする。
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粘りのあるものは張りつきやすく、小さく切っても噛むうちに塊となり窒息の危険がある。
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弾力のあるものや繊維の多いものなどは噛み砕くことが難しく、また食塊をつくりにくい。
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粘度のない液体は早く喉に落ちるため、嚥下が間に合わずにむせる原因になることも。

 食べ方に注意すべき点もある。

/べ物は一口大に切る
▲謄譽咾魎僂燭蝓∀辰靴燭蝓◆屬覆ら食べ」をしない
少量ずつ口に入れ、飲み込んでから、次のものを口に入れる
食事中に驚かせない

「掃除機で餅を取る」は有効か?

 万が一、食べ物を喉に詰まらせたら......。意識があり呼吸できる場合、強い咳をさせて吐き出させる。もし詰まったものが指で取れるようなら掻きだしていい。

 異物が視認できないときには、「ハイムリック法(腹部突き上げ法)」、または「背部叩打法」で詰まったものを吐き出させる。

 「ハイムリック法」は、後ろから抱きかかえてから片手の拳をもう一方の手で握るようにして固め、へその上・みぞおちより下から突き上げる方法。だが、妊婦や乳児、意識のない者に行っていけない。

 「背部叩打法」は、頭を下げさせ、手の付け根で患者の左右の肩甲骨の中間あたりを強く叩く方法だ。子どもに施す場合は、膝や太ももに身体を乗せて行う。

 意識がない場合は、119番通報してから心肺蘇生をする。ちなみに、よく聞く「掃除機で異物を取り除く方法」は安易に行うべきでない。

 準備に時間がかかるうえ、口や喉を傷つける可能性が高い。介護施設などでは専用の吸引ノズルを常備している所もあるが、一般家庭では避けた方が無難だ。

 年末年始の慌ただしい時期とはいえ、誤嚥や窒息を避けるためにも、落ち着いてゆっくり食事したいものだ。
(文=編集部)