キュリー夫人は1934年7月4日、再生不良性貧血で急死 Boris15 / Shutterstock.com

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 マリア・スクウォドフスカ・キュリーは、1867年11月7日、ポーランドのワルシャワ生まれ。父はペテルブルク大学で数学と物理学の教鞭を執る科学者、母は女学校の校長を務める教育者だった。末っ子のマリアは、両親、3人の姉、兄の寵愛を受けて育つ。

 当時のポーランドは、ウィーン会議で分割された後、帝政ロシアによる併合や知識人への弾圧、ビスマルク抑圧政策の板ばさみに会い、国民は人権や自由を奪われていた。過酷な国家状況の中、マリアが6歳の時、父は教職を追われ、母も病床に伏す。困惑した一家をさらに惨禍が襲う。姉がチフスで、母が結核で他界。マリアは14歳の時、深刻なうつ状態に陥る。

 16歳で非合法のワルシャワ移動大学に学び、住み込みの家庭教師で糊口をしのぐ。1890年、22歳の時、農工博物館の実験室で初めて化学実験に没頭。1891年10月、パリへ。当時、女性でも科学教育を受けられる数少ないパリ大学で物理、化学、数学を苦学して修得。昼は学生、夕方は家庭教師。冬は暖房もなく、食うや食わずの生活だったが、努力の末、1893年、25歳で物理学の学士資格を取得。フランス工業振興協会から受託した鋼鉄の磁気的性質の研究に打ち込むが、実験場が手狭になり困窮する。

 その時、手を差しのべたのが、フランス人科学者のピエール・キュリーだった。パリ市立工業物理化学高等専門大学の教授だったピエールは、イオン結晶の誘電分極の研究で実績を残し、キュリーの法則(磁化を磁界で割った物質の磁化率は、絶対温度に反比例するという法則)の基本原理をすでに解明していた。

 1895年7月、マリアはピエールと結婚。教会での誓いもリングも、宴もない質素な挙式だった。マリアは人生の伴侶と有能な研究パートナーを得た。やがて長女イレーヌも出産、母性愛に目覚める。

 その後、キュリー夫人は、夫とともに放射線研究に苦闘を重ね、1903年、ウランなどの放射性同位元素の研究成果が評価されて、女性初のノーベル物理学賞を受賞。1911年、ラジウムとポロニウムの発見の功績が認められてノーベル化学賞を受賞。ジェンダーと国籍というハードルを越えて、女性の物理学者、化学者の草分けとしても大いに貢献した。

放射線被曝に奪われた66年の生涯

 だが、ノーベル化学賞受賞後の1911年12月、キュリー夫人は、うつ病と腎炎で入院。翌年、再入院して腎臓の手術後、サナトリウムに入り、郊外で療養。第一次世界大戦の勃発後は、X線撮影設備を車に搭載し、野戦病院などを廻り、負傷者の治療に奔走。この車は「プチ・キュリー(ちびキュリー)」と呼ばれた。

 1932年、転倒して右手首を骨折、頭痛や耳鳴りなどが続き、体調不調に陥る。1933年、胆石が見つかったが、手術を拒む。1934年5月、結核の診断。療養のため、フランス東部のサナトリウムへ。肺に異常はなかったが、血液検査の結果、再生不良性貧血が発覚した。

 1934年7月4日、急死。享年66だった。夫ピエールが眠る墓地に永眠している。

 死因の再生不良性貧血は、骨髄の造血幹細胞が減少し、赤血球、白血球、血小板のすべての血球が激減する汎血球減少症だ。貧血、感染による発熱、出血などの症状が起こる。原因は、原因不明の特発性が90%以上を占めるが、薬剤や薬物、放射線なども誘因になる。罹患率は、人口100万人あたり約8.2人の稀な疾患。男女とも10〜20歳代と70〜80歳代にピークがある。

 20世紀初頭は、放射線被曝の危険性は周知されておらず、放射線防護策も十分に取られていなかった。キュリー夫人は、放射性同位体の入った試験管をポケットに入れて持ち歩いていたという。晩年は、白内障に罹り失明に近い状態だった。長年の研究の放射線被曝によって、造血幹細胞が傷害を受け、再生不良性貧血の発症につながった。だが、放射線被曝による健康被害については決して認めなかったといわれているが、真偽は不明だ。

 キュリー夫人の死後、放射線研究は長足の進歩を遂げ、医療をはじめ、産業、工業など様々な領域で活用されている。だが、一方では、放射能汚染や放射線被曝による環境や健康へのリスクも問われている。

 東日本大震災が招いた福島第一原発事故の生々しい実態をキュリー夫人が知ったなら、どのように行動するだろうか? 加熱する原発の開発競争、放射性物質の海洋流出、環境汚染、川内原発の再稼働に警鐘を鳴らすだろうか?

 「個人の改善なくして、社会の改革はありません、私を取り巻くものの中に活気あふれるものがあるとすれば、それは永遠に不滅な冒険精神です」


佐藤博(さとう・ひろし)
大阪生まれ・育ちのジャーナリスト、プランナー、コピーライター、ルポライター、コラムニスト、翻訳者。同志社大学法学部法律学科卒業後、広告エージェンシー、広告企画プロダクションに勤務。1983年にダジュール・コーポレーションを設立。マーケティング・広告・出版・編集・広報に軸足をおき、起業家、経営者、各界の著名人、市井の市民をインタビューしながら、全国で取材活動中。医療従事者、セラピストなどの取材、エビデンスに基づいたデータ・学術論文の調査・研究・翻訳にも積極的に携わっている。