「飛行中に変形する主翼」、NASAらが実験成功(動画あり)

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米航空宇宙局(NASA)などが、次世代の航空機主翼のテストに成功した。最先端の軽量素材を使ったこの主翼には、継ぎ目のあるフラップが存在せず、飛行中に全体が変形する。燃費向上や騒音削減等に役立つ可能性があるという。

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米航空宇宙局(NASA)は、次世代の「変形する」航空機用主翼のテストに成功したと発表した。多額の燃料費を節約できるほか、航空機による騒音や、飛行時の環境への影響も大幅に減らせる可能性があるという技術だ。

この主翼には継ぎ目のあるフラップが存在せず、飛行中に全体的に形状を変えることができる(以下の動画)。主翼に使用されている高度な軽量素材により、翼構造を軽量化できるだけでなく、燃費を最適化するべく角度調整することもできる(燃費が5〜12%向上し、離着陸時の騒音を最大40%削減できると報道されている)。

さらに良いことに、この技術は既存の航空機に組み込むことができる。そのため、将来の航空に大きな影響を及ぼす可能性がある。

NASAは、米空軍研究所(AFRL)およびFlexSys社と共同でこの技術を開発してきた。カリフォルニア州にあるアームストロング飛行研究センターで、この半年間に計22回の飛行テストが実施されてきた。

各飛行テストは、主翼のフラップに相当する部分を2〜30度の特定の角度に固定して行われた。主翼は飛行中に変形する設計だが、リスクなく十分なデータを収集できるよう、意図的に、角度を固定した環境でテストが実施された。

AFRLでプロジェクトの責任者を務めるピート・フリックは次のように述べている。「AFRLは17年前に、FlexSys社と最初の『Phase 1 SBIR』(中小企業技術革新研究ブログラムのフェーズ1)契約を結びました。そして、こうした飛行テストを実施できるところまで技術を成熟させてきました。現在は、米空軍および民間航空業界のために、航空機の効率を大幅に改善できる状態にあります」

以下は、2014年12月に開始された実験の様子を紹介する動画。

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